Een muis heeft maar een tiende van een seconde nodig!

Tot die verrassende ontdekking komen Amerikaanse onderzoekers in het blad Nature Communications. “Onze studie legt het fundament voor een nieuwe theorie over hoe zoogdieren – waaronder mensen – ruiken: dat gaat allemaal veel gestroomlijnder dan gedacht,” vertelt onderzoeker Dmitry Rinberg.

Razendsnel
Experimenten met muizen tonen aan dat de dieren slechts een tiende van een seconde nodig hebben om de ene geur van de andere te kunnen onderscheiden. “Net zoals het menselijke brein maar enkele muzieknoten hoeft te horen om een bepaald liedje te herkennen dat het eerder heeft gehoord, laat ons onderzoek zien dat de reukzin van muizen maar een paar zenuwsignalen nodig heeft om de geur te identificeren.”

Concentratie is irrelevant
Zo blijken de muizen een bekende geur kort nadat de eerste geurreceptoren in het brein geactiveerd zijn, al te herkennen. En meestal kunnen de muizen dan ook in de eerste 100 milliseconden nadat ze de geur hebben geïnhaleerd vaststellen om welke geur het gaat. Het maakt daarbij niet uit hoe sterk (geconcentreerd) de geur is.

Eerder onderzoek
Dat zoogdieren zo snel in staat zijn om een geur te identificeren, is verrassend. Eerder onderzoek suggereerde namelijk dat het brein daar tussen de 300 en 600 milliseconden voor nodig heeft. Die conclusie was echter gebaseerd op de tijd die nodig was om bijna alle geurreceptoren te activeren. Bij de meeste zoogdieren duurt dat zo’n 600 milliseconden. Bij muizen – die onder meer sneller door de neus ademen – zo’n 300 seconden. Maar dit onderzoek toont nu aan dat zoogdieren reeds een geur kunnen identificeren lang voordat alle geurreceptoren actief zijn geworden.

Rinberg en collega’s hopen in de nabije toekomst ook de topsnelheid van de menselijke reukzin vast te kunnen stellen.