Zo’n twee tot vier miljard jaar geleden waren het hoogstwaarschijnlijk broeikasgassen die onze aarde lekker warm hielden.

In die tijd was de zon een stuk zwakker dan nu. En dat betekende dat er minder warmte op aarde terechtkwam. Er kwam zelfs zo weinig warmte op aarde terecht dat deze eigenlijk geen vloeibaar water kon bevatten. Toch zijn uit deze tijd resten van rivieren teruggevonden. Hoe kan dat?

Mogelijkheden
Er zijn drie mogelijkheden. Of de atmosfeer was dikker. Of er kwamen heel veel broeikasgassen in de atmosfeer voor. Of er was sprake van een combinatie van die twee factoren. Wetenschappers van de universiteit van Washington denken nu te weten hoe het zit. Een overvloed aan broeikasgassen veroorzaakte hoogstwaarschijnlijk de hogere temperaturen op aarde, zo schrijven ze in het blad Nature.

WIST U DAT…

…de atmosfeer van de aarde vroeger regelmatig op die van Titan leek?

Luchtdruk
De onderzoekers baseren die conclusie op gefossiliseerde afdrukken van regendruppels. De afdrukken zijn zo’n 2,7 miljard jaar oud. Aan de hand van de afdrukken konden de onderzoekers concluderen hoe groot de druppels waren. De grootte van de afdruk wordt onder meer bepaald door de snelheid van de regendruppel en de luchtdruk. De snelheid van de druppel wordt bepaald door de dikte van de atmosfeer: hoe dikker de atmosfeer, hoe kleiner de snelheid van de druppel en hoe kleiner ook de afdruk.

Niet dikker
Uit het onderzoek blijkt dat de luchtdruk twee tot vier miljard jaar geleden niet bijzonder groter was dan nu het geval is. De atmosfeer was dus niet overdreven dik. En dus blijft er maar één verklaring voor de warme aarde over: de opbouw van broeikasgassen.

En dat is belangrijke informatie. Niet alleen voor mensen die interesse hebben in de geschiedenis van onze aarde, maar ook voor astrobiologen: mensen die zich bezighouden met buitenaards leven. Zo’n 2,7 miljard jaar geleden was er al leven op aarde: geen planten of dieren, maar wel bacteriën. En ondanks dat de zon te weinig warmte leverde, kon het leven toch doorgang vinden. De aarde was 2,7 miljard jaar geleden heel anders dan nu. En toch kwam er leven voor. Dus waarom zou er ook op andere planeten geen leven voor kunnen komen?