De dwergplaneet draait in een ovaalvormige baan – en op veel grotere afstand dan Pluto – rond de zon en is naar schatting ongeveer 700 kilometer groot.

De dwergplaneet heeft de naam 2015 RR245 gekregen en werd ontdekt met behulp van een telescoop op Hawaii. De eerste beelden van de dwergplaneet werden in september 2015 gemaakt en in februari 2016 geanalyseerd, waarop ontdekking volgde. “Daar was het dan: een stipje licht dat zo langzaam bewoog dat het zeker twee keer verder van de zon verwijderd moest zijn dan Neptunus,” vertelt onderzoeker Michele Bannister.

De baan
2015 RR245 heeft een zeer omvangrijke, elliptische baan. Na honderden jaren op rij op een afstand groter dan 12 miljard kilometer van de zon te hebben vertoefd, beweegt deze zich nu richting de zon. Maar zelfs op het moment (ergens in 2096) dat de afstand tussen de zon en 2015 RR245 het kleinst is, is er tussen de zon en de dwergplaneet nog zo’n vijf miljard kilometer te vinden.

Hier zie je (in oranje) de vermoedelijke baan van RR245. Objecten die net zo helder of helderder zijn dan RR245 zijn voorzien van een naamlabel. RR245 behoort tot de twintig grootste objecten in de Kuipergordel. Afbeelding: Alex Parker / OSSOS-team.

Hier zie je (in oranje) de vermoedelijke baan van RR245. Objecten die net zo helder of helderder zijn dan RR245 zijn voorzien van een naamlabel. RR245 behoort tot de twintig grootste objecten in de Kuipergordel. Afbeelding: Alex Parker / OSSOS-team.

Klein en helder?
Hoe groot de dwergplaneet exact is, is onbekend. Om meer te weten te komen over de exacte afmetingen moeten eerst oppervlaktekenmerken worden opgemeten. “Het (de dwergplaneet, red.) is of klein en helder of groot en somber,” stelt Bannister.

Een zeldzaam restant
De meeste dwergplaneten zoals RR245 werden toen de gasreuzen naar hun huidige positie reisden vernietigd of uit het zonnestelsel gegooid. RR245 is één van de weinige dwergplaneten die dat avontuur overleefd heeft, samen met Pluto en Eris, de grootste dwergplaneten die ons tot op heden bekend zijn. Pluto werd onlangs in detail bestudeerd door ruimtesonde New Horizons. Dankzij die missie weten we nu dat werelden die zich – net als RR245 – op grote afstand van de zon bevinden heel exotisch zijn. Zo bestaat het landschap van Pluto uit verschillende bevroren materialen.

De laatste
De kans is groot dat RR245 voorlopig de laatste voorbij Neptunus gelegen grote wereld is die we ontdekken. Simpelweg omdat onze telescopen meer niet kunnen zien. Pas halverwege het volgende decennium, als grotere telescopen het licht zien, kunnen we meer van dit soort ontdekkingen verwachten.

Nog veel vragen
Wetenschappers hebben RR245 ongeveer een jaar bestudeerd. Dat is niets in vergelijking met de 700 jaar die deze nodig heeft om een rondje rond de zon te voltooien. En dus blijven onderzoekers de dwergplaneet de komende tijd nog bestuderen. Want er zijn nog veel vragen onbeantwoord gebleven. Waar is RR245 ontstaan? Hoe zal de baan van de dwergplaneet zich in de toekomst ontwikkelen? En hoe ziet de baan van de dwergplaneet er exact uit? Zodra de exacte baan bekend is, zal de dwergplaneet ook officieel een naam krijgen.

De onderzoekers zijn vanzelfsprekend in hun nopjes met de ontdekking. “De ijzige werelden voorbij Neptunus helpen ons om een beter beeld te krijgen van de geschiedenis van ons zonnestelsel,” stelt Bannister. “Maar bijna al deze ijzige werelden zijn heel klein en weinig helder: het is heel opwindend om er één te vinden die groot en helder genoeg is om in detail te bestuderen.”