En daarmee loopt dit verhaal met een sisser af.

Het puin van de Chinese Lange Mars 5B-raket is zondagochtend vroeg in de Indische oceaan geplonsd. Dat laten de Chinese staatsmedia weten. Volgens China is de overgrote meerderheid van de raket opgebrand in de atmosfeer en zijn de restanten in zee neergekomen. Het verhaal loopt hiermee met een sisser af: want gelukkig is niemand gewond geraakt. Toch is het laatste woord over deze kwestie vast nog niet gezegd.

Plons!
De Chinese raket was sinds zaterdag bezig met een ongecontroleerde val richting het aardoppervlak. Dit betekende dat de raket – die naar schatting zo’n 21 ton woog – ergens op aarde zou crashen. Maar waar en wanneer? Niemand die het wist. Uiteindelijk kwam het verlossende woord dat de brokstukken van de Chinese raket iets ten noorden van de Malediven in de Indische oceaan zijn geplonsd.

Klopt het?
De Amerikanen waren echter niet gelijk overtuigd. “US Space Command kan bevestigen dat de Chinese Lange Mars 5B-raket het luchtruim van het Arabische Schiereiland is binnengekomen,” zo stelden ze in een verklaring. “Het is echter niet bekend of het puin op het land of in het water terecht is gekomen.” Uiteindelijk bleek deze informatie gebaseerd op de plek waar de raket voor het laatst door computersystemen is gedetecteerd. En dus kwamen ze al snel op hun woord terug. “Exploitanten bevestigen dat de raket daadwerkelijk in de Indische Oceaan is neergekomen,” zo twitteren ze later.

Ongecontroleerde val
Het betekent dat gelukkig niemand bij de crash gewond is geraakt. Maar toch is het laatste woord over deze kwestie vast nog niet gezegd. Het is namelijk niet voor het eerst dat een Chinese raket voor zoveel onrust zorgt. Vorig jaar maakte eenzelfde type raket ook al een ongecontroleerde val. Brokstukken landden toen in Ivoorkust, waarbij gelukkig ook niemand gewond raakte. Maar nu doet een jaar later eenzelfde situatie voor.

Hoe zit dat precies?
Hoe dit nogmaals kan gebeuren? De meeste grote raketten zijn vandaag de dag zo ontworpen dat ze – na aflevering van hun vracht – hun motoren weer starten en in een vooraf gekozen gebied de atmosfeer weer binnendringen. Tijdens zo’n gecontroleerde afdaling kan voorkomen worden dat een raket in of nabij (druk)bevolkt gebied neerstort. Maar deze CZ-5B-raket is niet zo ontworpen. De rakettrap blijft in een baan om de aarde hangen en maakt vervolgens een ongecontroleerde val.

NASA
Het Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA is dan ook not-amused. “Het is van cruciaal belang dat China en alle ruimtevaartnaties en commerciële entiteiten verantwoordelijk en transparant handelen, om de veiligheid en stabiliteit van activiteiten in de kosmische ruimte te waarborgen,” zegt Bill Nelson van NASA. “Het is echter duidelijk dat China niet voldoet aan de verantwoorde normen met betrekking op hun ruimtepuin.”

Of er echter iets gaat veranderen, valt te betwijfelen. Juridisch gezien zijn er op dit moment weinig mogelijkheden om China te dwingen de lanceringen anders aan te pakken. En dus is het niet waarschijnlijk dat China uit zichzelf een andere koers gaat varen. Anderhalve week geleden zijn ze bovendien officieel begonnen met de bouw van haar eigen ruimtestation. Met behulp van de nu in brokken naar beneden geregende Long March 5B-raket werd de eerste module van het ruimtestation de lucht ingeschoten. Er zullen dus nog veel lanceringen volgen voordat het ruimtestation compleet is. Het huidige verhaal loopt dus met een sisser af. Maar het krijgt gegarandeerd een staartje.