dromedaris1

Dromedarissen in Saoedi-Arabië dragen het MERS-virus bij zich. En dat MERS-virus komt overeen met het virus dat sinds 2012 al 79 mensenlevens eiste. Dat blijkt uit nieuw onderzoek. Met de ontdekking is nu bevestigd dat het virus hoogstwaarschijnlijk direct van de dromedaris op de mens is overgesprongen.

In september 2012 duikt het MERS-virus (Middle East Respiratory Syndrome coronavirus) voor het eerst op in Saoedi-Arabië. Sindsdien zijn zeker 182 mensen met het virus besmet, waarvan 79 mensen het niet overleefd hebben. De meeste slachtoffers vielen in Saoedi-Arabië, maar ook in Tunesië, Qatar en Jordanië vielen slachtoffers. Net als in Frankrijk, Duitsland en Italië. In de laatstgenoemde landen hield het virus wel altijd verband met een reis naar het Midden-Oosten. Zodoende ontstond het vermoeden dat mensen het virus daar opdeden. Maar hoe de mensen het virus precies opliepen, bleef onduidelijk.

Bloedmonster
Een nieuw onderzoek schept duidelijkheid. Onderzoekers analyseerden het bloed van 203 dromedarissen, afkomstig uit verschillende delen van Saoedi-Arabië. Maar liefst 74 procent van de onderzochte dromedarissen bleek antilichaampjes tegen het MERS-virus te bezitten, wat erop wijst dat deze dromedarissen het virus in het verleden onder de leden hadden gehad. De verschillen tussen dromedarissen uit verschillende regio’s waren groot. Zo was in het westen (Taif) 66 procent van de onderzochte dromedarissen besmet, terwijl in het zuidwesten (Gizan) geen enkele dromedaris besmet was. De onderzoekers onderzochten ook schapen en geiten, maar vonden onder hen geen sporen van MERS.

Twintig jaar

De onderzoekers bestudeerden ook monsters die al veel eerder van dromedarissen waren afgenomen (tot in 1992 aan toe). Uit dat onderzoek blijkt dat het virus al zeker twintig jaar (en waarschijnlijk langer) onder dromedarissen voorkomt. Dat het virus zo lang onopgemerkt is gebleven is logisch: het virus is niet dodelijk voor dromedarissen en voor zover onderzoekers nu weten, is op het eerste gezicht ook niet aan dromedarissen te zien dat ze het virus bij zich dragen.

Overeenkomst
Nader onderzoek toonde verder aan dat de genetische sequentie van het MERS-virus onder de dromedarissen overeenkwam met het MERS-virus onder mensen. “Dit onderzoek is de eerste studie die aantoont dat het MERS-virus dat we onder mensen zien, veelvuldig voorkomt onder dromedarissen in Saoedi-Arabië,” vertelt onderzoeker Abdulaziz N. Alagaili. “Deze informatie is van cruciaal belang voor onze inspanningen om de verspreiding van deze ziekte te voorkomen.”

“Wat we nu weten is dat dromedarissen hetzelfde MERS-virus dat mensen infecteerde bij zich dragen en dat wijst erop dat ze het virus direct op mensen kunnen overdragen,” voegt onderzoeker Thomas Briese toe. Hoe het virus van dromedarissen op mensen overspringt, blijft onduidelijk. Waarschijnlijk geven dromedarissen het virus middels de lucht aan mensen door. Onderzoekers baseren dat vermoeden op het feit dat het virus duidelijker voorkwam in monsters afkomstig uit de neus.