Soms is het aan de buitenkant niet te zien, maar heeft een brug toch echt zijn beste tijd gehad. Maar ja: hoe komen we daar achter? Fysici komen met een oplossing: we moeten gewoon naar de brug luisteren. Als het regent kan deze ons vertellen hoe hij zich voelt.

Dat stellen wetenschappers Brian Mazzeo en Spencer Guthrie. Ze maken gebruik van een akoestische meetmethode om vast te stellen hoe het met bruggen gesteld is. Die meetmethode wordt ook wel aangeduid als Impact-Echo-Systeem en is op zichzelf niet nieuw. De methode wordt al langer gebruikt. Door zware objecten als hamers of kettingen op bruggen te laten vallen en te luisteren hoe dat klinkt, kunnen experts conclusies trekken over de staat van de brug. Nadeel van deze methode is dat het veel tijd kost en dat daarvoor vaak grote delen van bruggen afgesloten moeten worden.

Handiger
Dan is de methode van Mazzeo en Guthrie toch handiger. Zij maken namelijk geen gebruik van zware objecten, maar van water. “Er is een verschil tussen water dat intacte structuren raakt en water dat aangetaste structuren raakt,” vertelt Mazzeo. “Wij kunnen dingen opmerken die je met een visuele inspectie niet ziet: dingen die in de brug zelf plaatsvinden.”

Vliegtuig
Het is eigenlijk heel simpel: laat wat water op een brug vallen en luister hoe dat klinkt. De akoestiek daarvan kan dan iets vertellen over de gezondheid van de brug. Het is simpel, kan in korte tijd worden gedaan en hoeft niet veel geld te kosten. Bovendien is de methode niet alleen geschikt voor het keuren van bruggen. Ook composieten die gebruikt worden voor bijvoorbeeld de bouw van vliegtuigen kunnen met de methode getest worden.

Hoewel er nu nog wel wat aan de aanpak van Mazzeo en Guthrie gesleuteld moet worden, zien de twee wel kansen. “Het zou geweldig zijn als we straks met 40 of 50 kilometer per uur rijden, terwijl we water op de brug spuiten en zo alle structurele zwaktes op de brug kunnen opmerken. We denken dat dit echt mogelijkheden biedt, maar we moeten de fysica erachter blijven verbeteren.”