In veel landen is schoon drinkwater een luxe. De technieken om water te zuiveren, zijn namelijk duur. Wetenschappers komen daarom met een betere oplossing: een doodgewone cactus, met een bijzondere toepassing. De stekelige plant verwijdert 98 procent van de schadelijke stoffen uit het water.

De cactus opuntia ficus-indica (een vijgcactus) gebruikt een soort gum om water op te slaan. Wetenschappers gooiden die gum in verontreinigd water en ontdekten dat deze ervoor zorgt dat de bacteriën en sedimenten op de bodem van het watervat geconcentreerd werden. Zo zorgt de gum ervoor dat zo’n 98 procent van alle schadelijke stoffen uit het water verdwijnt.

Makkelijk
Volgens de onderzoekers levert hun studie een goedkope en makkelijke manier van waterzuivering op. Men kookt een plakje cactus en gooit dit vervolgens in het water. De gum doet daarna de rest.

Beperking
Er is nog meer onderzoek nodig om te achterhalen of alle verontreinigingen echt verwijderd worden, maar het eerste onderzoek is hoe dan ook veelbelovend. Natuurlijk zijn er wel beperkingen: de ‘waterzuiveringsinstallatie’ helpt alleen in gebieden waar de cactus voorkomt. En volgens de wetenschappers is het niet verstandig om de cactus ook in cactusloze gebieden te introduceren, omdat deze de omgeving al snel gaat domineren en zo het hele ecosysteem overhoop kan gooien.

Mexico
Zoals met de meeste beste ideeën is ook deze manier van waterzuivering niet nieuw. In de negentiende eeuw gebruikten de boeren in Mexico deze methode veelvuldig. Of de cactus ook echt deed wat de boeren dachten, was lang onduidelijk en is nu dus voor het eerst wetenschappelijk bewezen.

De vijgcactus komt voor in de Verenigde Staten, Mexico en Zuid-Amerika. Sinds enige tijd verspreidt de plant zich echter ook in het Mediterraanse gebied, Afrika en Australië. In die landen is de cactus al snel gaan overwoekeren.