darwin

Een medewerker van het Natuurhistorisch Museum van Denemarken heeft een bijzondere ontdekking gedaan. Ze ontdekte tussen de meer dan veertien miljoen objecten die het museum rijk is een cadeautje dat Charles Darwin 160 jaar geleden opstuurde.

Hanne Strager deed haar ontdekking toen ze de correspondentie tussen Steenstrup en Darwin onder de loep nam. “We wisten van de relatie tussen Steenstrup en Darwin,” vertelt ze. “En we weten dat Steenstrup Darwin enkele rankpootkreeften leende. We droomden ervan om op een dag een object te vinden dat Darwin van Steenstrup had geleend en weer teruggestuurd had naar Kopenhagen: iets waarvan we zouden kunnen zeggen dat Darwin het persoonlijk had bestudeerd. Maar we vonden iets veel beters.”

Stragen bestudeerde de correspondentie tussen Steenstrup – die halverwege de negentiende eeuw directeur van het museum was – en Darwin. In één van de brieven spreekt Darwin over 77 rankpootkreeften die hij – om Japetus te danken voor het uitlenen van die andere rankpootkreeften – aan Japetus schenkt. Strager gaat op zoek naar de 77 kreeftjes en vindt ze bijna allemaal terug. De rankpootkreeftjes werden in de negentiende eeuw niet samen opgeslagen, maar in verschillende wetenschappelijke categorieën geplaatst en dus op totaal verschillende plekken in de museumcollectie opgenomen.

Niet alle 77 kreeftjes zijn teruggevonden. Mogelijk zijn een aantal kreeftjes in de negentiende eeuw uitgeleend. “Misschien brachten de onderzoekers die aan de kreeftjes werkten ze niet terug. En er is een grote kans dat ze zich er helemaal niet van bewust waren dat hetgeen waar ze aan werkten een cadeautje van Darwin was.”