In Canada hebben wetenschappers een landschap ontdekt dat wel heel sterk lijkt op dat van Jupiters maantje Europa. Het Canadese landschap kan ons helpen in de zoektocht naar buitenaards leven.

Europa wordt door veel wetenschappers gezien als de plek waar we op korte termijn wel eens buitenaards leven kunnen vinden. Op dit moment is echter nog niet helemaal duidelijk hoe een zoektocht naar leven op Europa eruit zou moeten zien. Maar een nieuwe ontdekking in een fjord in Canada biedt hulp.

Het landschap in Canada. Foto: D. Gleeson.

Bijzonder
Wetenschappers hebben er namelijk een landschap gevonden waar net als op Europa veelvuldig ijs en zwavel voorkomt. En dat is bijzonder: er zijn maar weinig plekken op aarde waar die twee (zwavel en ijs) naast elkaar bestaan.

Bacteriën
De afgelopen tijd hebben onderzoekers in het ijs en de zwavel in de fjord gezocht naar sporen van leven. En met succes, zo meldt het blad Astrobiology. De zwavel blijkt een energiebron voor de bacteriën te zijn. En in de zwavel zijn sporen van activiteit van bacteriën teruggevonden. “We hebben ontdekt dat het element zwavel morfologische, mineralogische en biologische biosignaturen van bacteriële activiteit kan bevatten,” legt onderzoeker Damhnaut Gleeson uit. “Er is heel veel bewijs voor bacteriële activiteit.”

En nu weten we dus hoe we die tekenen van leven op kunnen sporen. Daarmee is natuurlijk nog niet bewezen dat leven op Europa mogelijk is. Maar het onderzoek geeft ons wel handvatten om de zoektocht naar leven op Europa alvast op aarde te oefenen. Op basis van die oefeningen kan dan wellicht een missie naar Europa worden uitgezet waarin er in het ijs of in de oceaan die zich mogelijk onder dat ijs bevindt, naar leven wordt gezocht.