De Cassini-ruimtesonde nadert zijn einde. In september 2017 – dertien jaar na de start van de missie – eindigt de historische missie. 2017 wordt een spannend jaar, want wetenschappers gaan grote risico’s nemen met het ruimtevaartuig.

Zo vliegt Cassini vanaf 30 november twintig keer vlak langs de buitenste rand van de ringen. Het ruimtevaartuig scheert op een afstand van 7.800 kilometer langs het centrum van de dunne F-ring. De F-ring is de buitenste ring van de ringenplaneet en waarschijnlijk is het tevens de meest actieve ring in ons zonnestelsel. Ieder uur ziet de ring er anders uit, wat komt doordat de maantjes Prometheus en Pandora de vorm van de ring beïnvloeden. Mogelijk is de enkele honderden kilometers dikke ring ontstaan toen Prometheus en Pandora op elkaar botsten en gedeeltelijk verpulverden.

“Tijdens de scheervluchten langs de F-ring hopen we maantjes en andere structuren beter dan ooit te zien”, zegt projectwetenschapper Linda Spilker. “De laatste keer dat we de F-ring zo goed zagen was in 2004, alleen keken we toen tegen de schaduwkant van de ring aan. Nu hebben we genoeg mogelijkheden om de F-ring van beide kanten in hoge resolutie te zien.”

De laatste fase van Cassini begint in april 2017. Dankzij een scheervlucht langs de grote maan Titan wordt de baan van de ruimtesonde afgebogen, waarna het ruimtevaartuig door het gat tussen Saturnus en de ringen vliegt. Deze ruimte is slechts 2.400 kilometer breed. In totaal voert Cassini deze manoeuvre 22 keer uit.

Op 15 september 2017 plonst Cassini in de atmosfeer van Saturnus. De ruimtesonde stuurt gegevens over de chemische samenstelling van de atmosfeer terug naar de aarde, totdat het signaal stopt. Kort daarna zal het ruimtevaartuig verbranden in de atmosfeer.

Hieronder een video van vier dagen op Saturnus. Deze video bestaat uit foto’s die in april 2016 zijn gemaakt.