Cassini zal in totaal 20 keer rakelings langs de buitenrand van Saturnus’ ringen duiken en onder meer spectaculaire foto’s maken.

Sommige ruimtemissies doven als een kaarsje uit. Maar niet die van Cassini. De missie van deze ruimtesonde wordt alleen maar spannender naarmate het einde ervan nadert. Zo is de sonde nu begonnen aan zijn Ring-Grazing Orbits: gisteren dook Cassini voor het eerst rakelings langs de buitenste rand van Saturnus’ ringen. De sonde was tijdens die duik slechts 11.000 kilometer verwijderd van het hart van de buitenste ring (de F-ring) en slechts 91.000 kilometer verwijderd van Saturnus’ wolkentoppen.

Geen foto’s
Spectaculaire foto’s hoeven we van deze scheervlucht niet te verwachten. Tijdens deze eerste scheervlucht lag de focus op het wijzigen van de baan van Cassini en het – middels radiogolven – bestuderen van de structuur van de ringen.

Nog meer duiken
Gelukkig volgen er nog meer scheervluchten langs de ringen. De volgende duik staat gepland voor 11 december en daarna volgen er nog 18. Tijdens toekomstige duiken zullen wel foto’s worden gemaakt. Het levert naar verwachting spectaculaire beelden op van de buitenste ringen en de manen die zich in dit gebied ophouden.

Cassini zal tot 22 april druk zijn met het onderzoek naar Saturnus’ ringen. Daarna wordt de missie nog spectaculairder. Tijdens een laatste scheervlucht langs de maan Titan wordt de baan van Cassini zo omgegooid dat deze over de ringen ‘springt’ en daarna herhaaldelijk in het gat tussen Saturnus en die ringen duikt. In september is het dan echt over en uit en zal Cassini opdracht krijgen om zich in de atmosfeer van Saturnus te boren.

In grijs zie je hier de Ring-Grazing Orbits: de duiken die Cassini langs de buitenste rand van de ringen maakt. In blauw het deel van de ruimtemissie dat eind april start. Tijdens dit deel van de missie zal Cassini herhaaldelijk in het 2400 kilometer brede gat tussen Saturnus en de ringen duiken. In september krijgt Cassini opdracht om zich in de atmosfeer van de gasreus te boren (de oranje lijn). Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

In grijs zie je hier de Ring-Grazing Orbits: de duiken die Cassini langs de buitenste rand van de ringen maakt. In blauw het deel van de ruimtemissie dat eind april start. Tijdens dit deel van de missie zal Cassini herhaaldelijk in het 2400 kilometer brede gat tussen Saturnus en de ringen duiken. In september krijgt Cassini opdracht om zich in de atmosfeer van de gasreus te boren (de oranje lijn). Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.