nijlrivier op Titan

Cassini heeft op Saturnus’ maan Titan een rivier ontdekt. De rivier is zo’n 400 kilometer lang en mondt uit in een grote zee. De rivier doet qua vorm wel een beetje denken aan de aardse rivier de Nijl, maar is aanzienlijk kleiner.

De rivier. Afbeelding

De rivier. Afbeelding: NASA / JPL–Caltech / ASI.

De onderzoekers gaan ervan uit dat zich in de rivier een vloeistof bevindt, aangezien het oppervlak van de rivier heel donker oogt op foto’s. Dat wijst erop dat het oppervlak glad is.

Breuk
“Hoewel er enkele korte, lokale meanders zijn, suggereert de relatieve rechtheid van de riviervallei dat deze het het spoor van zeker één breuk volgt,” stelt onderzoeker Jani Radebaugh. “Net als andere grote rivieren die in het zuidelijke deel van dezelfde zee op Titan uitmonden.”

Bassin
“Zulke breuken – scheuren in het gesteente van Titan – wijzen mogelijk niet op een platentektoniek zoals hier op aarde,” zo benadrukt Radebaugh. “Maar (de breuken, red.) leiden wel naar de opening van bassins en misschien zelfs tot de vorming van grote zeeën.”

Ethaan en methaan
Titan is de enige wereld – buiten onze eigen wereld om – waarvan we weten dat er vloeistoffen voorkomen. U moet dan niet denken aan water. Op Titan gaat het om stoffen als ethaan en methaan. Zo bleek uit eerder onderzoek al dat Titan bijvoorbeeld op het zuidelijk halfrond een met vloeibaar ethaan gevuld meertje heeft.

De foto die Cassini van de rivier maakte, is bijzonder. Het is voor het eerst dat zo’n uitgestrekte rivier die zich niet op aarde bevindt in zo’n hoge resolutie wordt vereeuwigd.