Ruimtesonde Cassini heeft een fraaie foto gemaakt van Saturnus, zijn ringen en – voor wie goede ogen heeft – maantje Prometheus.

Cassini maakt de foto van een afstand van zo’n 852.000 kilometer. Het prachtige kiekje laat een deel van Saturnus en het prachtige ringensysteem van de gasreus zien. Helemaal onderaan de foto lijkt Saturnus bedekt te zijn met een fraai lijnenspel: het zijn de schaduwen die de ringen op de gasreus werpen.

Prometheus
Wie goede ogen heeft, kan ook nog een maantje van Saturnus spotten. En wel het maantje Prometheus (ongeveer 86 kilometer groot). Het maantje is op deze foto niet veel meer dan een zwart stipje (onder de ringen, links van het midden).

Wie goed kijkt, ziet ook nog enkele wolken in de atmosfeer van Saturnus. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Wie goed kijkt, ziet ook nog enkele wolken in de atmosfeer van Saturnus. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Grand Finale
Op deze foto is ook heel mooi het gat tussen Saturnus en de ringen te zien. Tussen april en september volgend jaar zal Cassini herhaaldelijk in dat gat duiken. Dit deel van Cassini’s missie – The Grand Finale genoemd – zal een schat aan informatie opleveren. Zo hopen onderzoekers eindelijk te weten te komen hoeveel materiaal er in de ringen van Saturnus te vinden is. Op basis daarvan kunnen ze dan weer meer zeggen over de oorsprong van de ringen. Tevens zal Cassini tijdens deze duikvluchten meer inzicht geven in de zwaartekracht en magnetische velden van Saturnus. Op basis daarvan kunnen onderzoekers weer conclusies trekken over het binnenste van de gasreus. Ook zal het fantastische close-up foto’s opleveren van zowel Saturnus’ ringen als wolken.

Na de Grand Finale valt het doek voor Cassini. De ruimtesonde zal zich dan in de atmosfeer van Saturnus boren. Daarmee komt een einde aan een 20 jaar(!) durende ruimtemissie.