Cassini heeft een aantal mooie beelden van Saturnus’ maan Rhea gemaakt. De foto’s hebben een zeer hoge revolutie en leggen nog nooit geziene details bloot. Op de foto’s is te zien hoe scheuren over het maanoppervlak lopen. Het zijn stille getuigen van een geschiedenis vol tektonische activiteit, zo concluderen onderzoekers. Sommige scheuren zijn wel vier kilometer diep.

Onderzoekers zijn in hun nopjes met de beelden. Zij kunnen er een hoop uit aflezen. “Sinds NASA’s Voyager een bezoek bracht aan Saturnus dachten wetenschappers altijd dat Rhea en Dione neefjes waren met enkele verschillen in grootte en dichtheid,” vertelt expert Paul Helfenstein. “De nieuwe beelden laten zien dat het eerder een twee-eiige tweeling is.” De vele overeenkomsten zijn waarschijnlijk te verklaren doordat de twee zo dichtbij elkaar staan.

Recent
De beelden die Voyager maakte, waren tamelijk onduidelijk. Gelukkig maakt Cassini dat helemaal goed. De scheuren die Voyager blootlegde, werden lang aangezien voor barsten die door ijsvulkanen waren veroorzaakt. Cassini zette daar eerder al een streep door en liet zien dat het steile ijswanden zijn. De wanden zouden het resultaat zijn van tektonische bewegingen. De nieuwe beelden van Cassini bevestigen die aanname, maar laten nog meer zien. Zo zijn stukjes van de ijskorst omhoog gekomen. Dat zorgt voor breuklijnen die zelfs door jonge kraters heenlopen. Deze breuklijnen bewijzen dat de maan nog tamelijk recent met tektonische activiteiten te maken heeft gehad.

Vluchten
Cassini maakte de beelden tijdens twee vluchten op 21 november 2009 en 2 maart 2010. In maart kwam Cassini wel heel dichtbij Rhea: het ruimtevaartuig maakte vanaf zo’n 100 kilometer afstand foto’s.

Cassini blijft Saturnus en diens manen goed in de gaten houden. Het ruimtevaartuig moet nog tot 2017 indrukwekkende beelden afleveren. Op 11 januari vindt weer een flyby plaats en deze moet nog meer details over Rhea blootleggen. Cassini passeert het oppervlak van de maan dan op zo’n 76 kilometer afstand.

Voor meer beelden kunt u hier terecht.