Opvallend genoeg lijken de cellen tijdens de zwangerschap juist jonger.

Dat hebben onderzoekers van de Universiteit van Washington vastgesteld. Volgens hen kan het onderzoek verklaren waarom vrouwen met veel kinderen vaker tekenen van versnelde veroudering vertonen.

Cellulaire veroudering
In het onderzoek keken de onderzoekers naar twee afzonderlijke markers van cellulaire veroudering: de telomeerlengte en de epigenetische leeftijd. Dit onderzochten ze bij honderd jonge vrouwen in de Filipijnen die allemaal een verschillend aantal zwangerschappen hadden gehad. Deze twee markers bleken beiden ‘ouder’ bij vrouwen die meer zwangerschappen achter de boeg hadden. “We hielden zelfs rekening met andere factoren die de cellulaire veroudering beïnvloeden,” verklaart onderzoeker Calen Ryan. “Maar zelfs met die factoren meegenomen, kwam het aantal zwangerschappen nog steeds aan de top.”

Zwangerschap
De onderzoekers deden een aantal onverwachte ontdekkingen. Zo blijkt dat de cellulaire veroudering werd versneld tussen 0,5 en 2 jaar voor elke daaropvolgende zwangerschap. Een effect dat de onderzoekers verassend groot vonden. Daarnaast bleek dat vrouwen die op het moment zelf zwanger waren, cellen hadden die er jonger – en dus niet ouder – uitzagen.

Jonger uitziende cellen
“De telomeerlengte en de epigenetische leeftijd blijken er tijdens de zwangerschap van een vrouw jonger uit te zien in vergelijking met haar chronologische leeftijd,” stelt onderzoeker Christopher Kuzawa. “Het is een interessante situatie waarin een zwangerschap iemand tijdelijk ‘jong’ doet lijken.” Toch blijkt er een blijvende, cumulatieve relatie te bestaan tussen het aantal zwangerschappen en een versnelde biologische leeftijd.

Ziekten
Daarnaast is bekend dat vrouwen met veel kinderen vaker iets korter leven of last krijgen van verschillende ziektes in vergelijking met vrouwen met minder kinderen. Hoewel er goede aanwijzingen zijn dat het hebben van meer kinderen – vooral meer dan vier of vijf – het risico op bepaalde ziekten vergroot en de levensduur verkort, kunnen de onderzoekers dit nog niet goed verklaren. “Een mogelijke verklaring is dat het veroorzaakt wordt door de cellulaire veranderingen tijdens de zwangerschap, die mogelijk gerelateerd zijn aan veranderingen in het immuunsysteem van de moeder,” vertelt Kuzawa.

De onderzoekers zijn zeker nog niet klaar met dit onderwerp. Zo willen ze een vervolgstudie met dezelfde vrouwen dertien jaar na de eerste metingen, verrichten. Want er is veel dat we nog niet weten. Zo willen de onderzoekers bijvoorbeeld achterhalen of cellen er later in het leven nog ouder kunnen uitzien en of de cellulaire veranderingen daadwerkelijk zullen leiden tot een minder gunstige gezondheid op lange termijn.