Op een nieuwe afbeelding zien we Ceres’ kleuren zoals we die zouden zien als we de dwergplaneet met eigen ogen zouden kunnen bewonderen.

De afbeelding is gemaakt door het Duitse ruimtevaartcentrum in Berlijn en bestaat uit foto’s van ruimtesonde Dawn. Dawn cirkelt momenteel rond Ceres en is het eerste ruimtevaartuig dat de dwergplaneet van dichtbij bestudeert. Voor het maken van deze afbeelding hebben astronomen gebruik gemaakt van foto’s die Dawn tijdens zijn eerste observatiecampagne (in 2015) van Ceres heeft gemaakt.

Occator
Naast deze afbeelding heeft NASA ook een nieuwe foto van Ceres vrijgegeven. De foto is eveneens door Dawn gemaakt en laat enkele kraters op Ceres zien. Met name de Occator-krater springt in het oog: in het hart van deze krater vinden we het helderste gebied dat Ceres rijk is.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Zout
Je ziet de Occator-krater op deze foto helemaal bovenaan. De krater is zo’n 92 kilometer breed en tot wel 4 kilometer diep. In het hart van de krater bevindt zich een heldere vlek. Recent onderzoek suggereert dat dit heldere materiaal bestaat uit zouten die zijn achtergebleven nadat een zoute vloeistof aan het oppervlak kwam, bevroor en sublimeerde. De zoute vloeistof zou naar boven zijn gekomen toen een groot object op Ceres insloeg en de Occator-krater vormde.

Actief
Er zijn aanwijzingen dat in de Occator-krater nog steeds sublimatie plaatsvindt. Als zonlicht over de bodem van de krater glijdt, ontstaat er namelijk nevel. “IJs verdampt hier mogelijk en voert kleine deeltjes met zich mee,” vertelde onderzoeker Andreas Nathues eerder. Dankzij Dawn weten we inmiddels dat de Occator-krater niet de enige krater op Ceres is die over dit heldere materiaal beschikt.

De werkelijke kleuren van Ceres. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

De werkelijke kleuren van Ceres. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

1480 kilometer
De nieuwste foto van de Occator-krater en omgeving maakte Dawn half oktober, tijdens zijn vijfde observatiecampagne. Op het moment dat Dawn deze foto maakt, was de sonde ongeveer 1480 kilometer van het oppervlak verwijderd.

Dawn arriveerde – na eerst planetoïde Vesta te hebben bestudeerd – in maart 2015 bij Ceres. Sindsdien heeft de sonde de dwergplaneet al vanuit verschillende banen bestudeerd. Inmiddels is Dawn begonnen aan zijn zesde observatiecampagne en scheert deze op een afstand van zo’n 7200 kilometer over Ceres’ oppervlak. Begin december zal de sonde opnieuw van baan veranderen.