Chimpansees blijken geen moeite te hebben met een probleem uit een 2000 jaar oude fabel. Sterker nog: ze lossen het beter op dan kleuters.

Een 2000 jaar oude fabel vertelt het verhaal van een kraai die dorst had, maar niet bij het water in een kruik kon. Om toch zijn dorst te kunnen lessen, begon de kraai stenen in de put te gooien, zodat het waterpeil steeg en hij alsnog kon drinken.

Probleem
Onderzoekers schotelden chimpansees hetzelfde probleem voor. Ze stopten een pinda in een smal buisje, zodat de chimpansees het er onmogelijk met hun poten uit konden halen.

Slim
De apen pakten het slim aan. Ze namen water in hun bek, spuugden het in het bakje en zorgden er zo voor dat de pinda toch in het bereik kwam. Eén aap kon het geduld niet opbrengen en besloot zelfs in het buisje te urineren om zo de pinda sneller te kunnen opeten (zie het filmpje hieronder). Van de 43 chimpansees hadden er veertien in de gaten dat ze met behulp van water bij de pinda konden komen. Zeven ervan wisten de pinda zo ook daadwerkelijk te verkrijgen.

Gorilla
De onderzoekers lieten gorilla’s ook aan het experiment deelnemen, maar zij scoorden veel slechter dan de chimpansees. Geen van de vijf gorilla’s volbracht de opdracht.

WIST U DAT…

…chimpansees zeker 66 gebaren kennen?

Geen trial and error
Volgens de onderzoekers bewijst het hoe slim de chimpansees zijn. “Je kunt dit niet verklaren met trial and error,” legt onderzoeker Daniel Hanus uit. “Ze waren niet zomaar wat water in het rond aan het spugen waardoor een deel ervan per ongeluk in het buisje viel. In plaats daarvan bestudeerden ze het probleem en probeerden ze een oplossing te vinden. Eerst door hun vingers te gebruiken of te proberen om het buisje te breken. Maar sommigen gingen toen naar de drinkbak en vulden hun mond met water en goten het direct in het buisje. (…) Ik denk dat dat best indrukwekkend is.”

Kinderen
De onderzoekers herhaalden het experiment nog eens met vier-, zes- en achtjarige kinderen. Zij konden een kan met water gebruiken om het voorwerp in het buisje te verkrijgen. De vierjarigen werden verslagen door de chimpansees. Slechts twee van de 24 kinderen konden het probleem oplossen. De zesjarigen deden het beter: tien van de 24 kinderen konden de taak volbrengen. De achtjarigen deden het het best: meer dan de helft slaagde erin om het voorwerp te bemachtigen. Maar gemakkelijk ging het niet. “Zelfs de oudere kinderen vonden het moeilijk.”

Uit eerder onderzoeken met kraaien was al gebleken dat zij ook in staat zijn om het probleem op te lossen. Zij laten – net als in de fabel – stenen in het water zakken om het waterpeil te doen stijgen.

Bovenstaande foto is gemaakt door Afrika Force (cc via Flickr.com).