Niet alleen genetisch zijn er de nodige overeenkomsten tussen mensen en chimpansees. Wetenschappers hebben ontdekt dat chimpansees dezelfde drie bacteriële ecosystemen in de darmen hebben als wij mensen.

Het wijst erop dat die ecosystemen al vele jaren oud zijn. “Deze gedeelde organisatie van de microben in de darmen is miljoenen jaren oud en de resultaten onderschrijven maar weer eens hoe belangrijk ze (de georganiseerde microben, red.) zijn,” concludeert onderzoeker Howard Ochman. Uit eerdere onderzoeken is al gebleken dat deze bacteriën heel belangrijk zijn. Ze helpen bepaalde cellen in de maag te vernieuwen en breken stoffen die ons lichaam niet (zo gemakkelijk) af kan breken, af.

WIST U DAT…

…chimpansees in staat zijn om anderen met voorbedachte rade te misleiden?

De bacteriën in onze darmen organiseren zichzelf ruwweg in drie specifieke groepen, die we ook wel enterotypen noemen. Elk individu heeft één van deze drie enterotypes in de darmen zitten. De onderzoekers vroegen zich af waarom bacteriën zichzelf zo organiseren en welke rol de bacteriën in deze groepen spelen.

Om daar achter te komen, richtten ze zich op de chimpansees die Jane Goodall bestudeerde. Ze ontdekten dat de dieren ook drie enterotypen hebben. Dat wijst erop dat enterotypen een cruciale rol in de evolutie van de mensapen hebben gespeeld. En dat staat haaks op de overtuiging van sommige wetenschappers dat de verschillende samenstelling van de groepen bacteriën niet zo belangrijk zou zijn en het gevolg zou zijn van verschillende diëten. “Nu we weten dat enterotypen over evolutionaire tijdschalen behouden zijn gebleven, willen we hun functies gaan achterhalen en vaststellen hoe belangrijk ze zijn voor de gezondheid van hun gastheer.”