De bedoeling is dat de Chinese ruimtevaarders zeker drie maanden in het nog in de steigers staande ruimtestation zullen vertoeven.

China heeft onlangs drie Chinese astronauten aan boord van ruimtevaartuig Shenzhou-12 gelanceerd. Het drietal is onderweg naar Tiangong, het nieuwe, nog in aanbouw zijnde ruimtestation. Het is een behoorlijke mijlpaal. Want niet alleen betreft dit de eerste bemande missie van het land in vijf jaar tijd, het laat ook zien dat het ruimtestation al vorm krijgt.

Tiangong
China is druk bezig met de bouw van een eigen ruimtestation; een modulaire. Dat betekent dat het uit verschillende modules bestaat die één voor één gelanceerd worden. De verschillende modules koppelen zich in een baan om de aarde aan elkaar en moeten zo uiteindelijk een ruimtestation vormen dat zo’n 20 meter lang is. De eerste stap werd eind april gezet met de lancering van Tianhe: de eerste module van dit nieuwe ruimtestation.

Het ruimtestation is ontworpen om zeker tien jaar mee te gaan. In die periode zullen langdurige bemande missies op poten worden gezet en veel experimenten worden uitgevoerd. Zo hoopt China ongetwijfeld de kennis en ervaring op te doen die van pas komt tijdens nóg ambitieuzere ruimtemissies. Zo wil China op niet al te lange termijn ook bemande missies naar de maan ondernemen.

China zet er vaart achter. Want nu, slechts een paar maanden later, stuurt het land al de eerste astronauten naar Tiangong. De driekoppige bemanning bestaat uit commandant Nie Haisheng (een 56-jarige veteraan die deelnam aan de Shenzhou-6- en Shenzhou-10-missies), Liu Boming (een 54 jarige astronaut die deel uitmaakte van de Shenzhou-7-missie) en debutant Tang Hongbo (met 45 jaar de jongste van de drie).

Lancering
Het ruimtevaartuig, voortgestuwd door een Long March-2F draagraket, koos het luchtruim vanuit het Jiuquan Satellite Launch Center in de Gobi-woestijn in het noordwesten van China. En alles verliep volgens plan, waardoor de drie astronauten nu goed en wel op hun eindbestemming afkoersen. Volgens het China Manned Space Agency (CMSA) is het de zevende bemande missie van China naar de ruimte en de eerste tijdens de bouw van het Chinese ruimtestation. Bovendien betreft het de eerste bemande vlucht van China in vijf jaar.


Bekijk in deze video de beelden van de lancering.

Drie maanden
De drie astronauten zullen naar verwachting drie maanden aan boord van het ruimtestation vertoeven. Ze verblijven in de eerder gelanceerde kernmodule Tianhe. Dat het ruimtestation nog niet volledig af is, is geen probleem; Tianhe herbergt alle apparatuur die nodig is om de module ook daadwerkelijk leefbaar te maken. Ook zijn in de module voldoende kamers om de bemanning te huisvesten.

Belangrijke taken
Het drietal hoeft zich de komende maanden niet te vervelen. Ze hebben namelijk verscheidende belangrijke taken toebedeeld gekregen. Zo zullen ze een aantal cruciale technische tests en experimenten uitvoeren en staan er twee ruimtewandelingen op het programma. “Hun werk zal ingewikkelder en uitdagender zijn dan eerdere bemande missies,” aldus directeur van de CMSA Hao Chun.

De komende tijd staan er nog meer vluchten gepland om het ruimtestation af te bouwen. Zo zal Tiangong met nog twee modules worden uitgebreid. De lancering daarvan staat vooralsnog gepland voor het voorjaar en najaar van 2022. In de tussentijd zullen Chinese astronauten regelmatig naar het ruimtestation afreizen om de voltooiing ervan mede mogelijk te maken. Zo staan er bemande vluchten gepland voor oktober 2021, mei en november 2022. China hoopt het nieuwe ruimtestation eind volgend jaar af te ronden.