Het Chinese ruimtelab Tiangong-2 – met aan boord tal van wetenschappelijke instrumenten – gaat om 16.04 (Nederlandse tijd) de lucht in.

Na een lange voorbereiding is het tijd voor de volgende stap in het Chinese ruimtevaartprogramma. En die stap heet Tiangong-2. Het is een ruimtelaboratorium met aan boord verschillende instrumenten, waaronder POLAR. POLAR is ontwikkeld door Chinese en Europese wetenschappers en moet meer inzicht geven in de oorzaak van gammaflitsen.

Demonstratie-missie
Maar wetenschappelijk onderzoek doen, is niet het enige doel dat de Chinezen met Tiangong-2 nastreven. Het is tevens een demonstratie-missie: de Chinezen willen met het ruimtelab aantonen dat ze in staat zijn een verblijf in de ruimte te creƫren waar astronauten langere tijd kunnen werken en leven.

Astronauten
Tiangong-2 is de opvolger van ruimtelaboratoriummodule Tiangong-1. Tiangong-1 werd in 2011 gelanceerd. In datzelfde jaar koppelden de Chinezen een bemande ruimtecapsule aan Tiangong-1. De astronauten die door die capsule bij Tiangong-1 werden afgeleverd, verbleven ongeveer vijftien dagen in het ruimtelab. Met Tiangong-2 gaan de Chinezen weer een stapje verder. In de toekomst zal een ruimtecapsule zich aan Tiangong-2 koppelen en astronauten bij het ruimtelab brengen. Deze astronauten zullen echter veel langer – ongeveer een maand – aan boord van Tiangong-2 leven.

Ruimtestation
Als de lancering vanmiddag goed verloopt en Tiangong-2 alle verwachtingen waarmaakt, is dat een belangrijk moment voor China. “Dit zou een zeer grote stap zijn voor de Chinese bemande ruimtevaart en is zeer belangrijk voor de voorbereiding van het plan om uiteindelijk een permanent ruimtestation te lanceren,” vertelde Merlin Kole, betrokken bij de ontwikkeling van POLAR, eerder aan Scientias.nl. Want dat is wat de Chinezen uiteindelijk voor ogen hebben: een eigen ruimtestation ontwikkelen en zich kunnen meten aan de grootmachten op het gebied van de ruimtevaart: de VS, Europa en Rusland.

Meer weten over Tiangong-2? Lees hier ons interview met Kole met daarin alle ins en outs over deze belangrijke ruimtemissie.

Update 17.20 uur
Tiangong-2 is succesvol gelanceerd!