Tijdens de ruimtewandeling bouwden twee Chinese astronauten verder aan China’s gloednieuwe ruimtestation.

Twee van de drie astronauten die momenteel in China’s ruimtestation in aanbouw vertoeven, stapten gisteren om 2.11 uur (Nederlandse tijd) uit het ruimtestation. Wat volgde, was een maar liefst zeven uur durende ruimtewandeling waarin er flink aan de buitenzijde van het ruimtestation werd geklust. Zo werd er bijvoorbeeld aan de robotarm gewerkt. Ook werd er een camera geïnstalleerd.

Eerste ruimtewandeling
Volgens de Chinese ruimtevaartorganisatie slaagden de twee astronauten er in om hun hele takenlijst af te werken. Ze werden daarbij ondersteund door hun in het ruimtestation achtergebleven collega. En daarmee is de eerste succesvolle ruimtewandeling buiten China’s gloednieuwe ruimtestation een feit.

Dat ruimtestation bestaat op dit moment enkel nog uit de Tianhe-module die eind april werd gelanceerd. In de komende anderhalf jaar wil China echter nog twee modules aan Tianhe koppelen, zodat uiteindelijk een 60.000 kilo zwaar ruimtestation ontstaat waarin drie astronauten langdurig kunnen wonen en werken.

Tianhe
De drie astronauten die zich nu reeds aan boord van Tianhe bevinden, komen echter niets tekort. De module herbergt alle apparatuur die nodig is om in de module te kunnen leven en werken. Ook zijn er in de 16 meter lange en 4 meter brede module voldoende kamers voor een driekoppige bemanning. De astronauten zijn alleen wat kleiner behuisd dan hun toekomstige collega’s zullen zijn. Maar de astronauten die nu in Tianhe werken, hoeven er dan ook niet zo heel lang te vertoeven; hun missie zou slechts drie maanden duren.

Het is niet voor het eerst dat China een ruimtestation bouwt. Eerder bouwde de Chinese ruimtevaartorganisatie al Tiangong-1: een ruimtelaboratorium waarmee de Chinezen onder meer de nodige ervaring opdeden met het aankoppelen van ruimtevaartuigen. Enkele jaren later volgde Tiangong-2. Beide ruimtestations werden door Chinese astronauten bezocht. Het ruimtestation dat de Chinezen nu aan het bouwen zijn, is echter aanzienlijk groter (maar nog altijd veel kleiner dan het Internationale ruimtestation).

Nog een ruimtewandeling
Aangezien de astronauten half juni bij Tianhe arriveerden, zullen ze nog een dikke twee maanden in de ruimte verblijven. In die periode zou zeker nog één ruimtewandeling op de agenda staan. Daarnaast is het de bedoeling dat de astronauten een aantal cruciale technische tests en experimenten uitvoeren.

Ondertussen worden op aarde al nieuwe ‘klusteams’ klaargestoomd. Zo zou China in oktober nog eens drie astronauten naar Tianhe willen sturen om verder te bouwen aan het ruimtestation. Samen moeten de astronauten de weg vrijmaken voor de installatie van de volgende module van het ruimtestation. Die wordt waarschijnlijk in het voorjaar van 2022 gelanceerd. De derde en laatste module volgt dan in het najaar van 2022. Aan het eind van 2022 moet het ruimtestation – dat ontworpen is om tien jaar mee te gaan – dan echt af zijn.

Het ruimtestation is zeker niet het enige project van de ambitieuze Chinese ruimtevaartorganisatie. Zo zetten de Chinezen in de afgelopen jaren meerdere landers en rovers op de maan. En eind vorig jaar brachten ze zelfs wat materiaal van de maan terug naar de aarde. Ook staan er bemande missies naar de maan op de planning. Ondertussen is de Chinese ruimtevaartorganisatie ook nog actief op Mars; eerder dit jaar slaagden de Chinezen erin om een orbiter in een baan rond Mars te plaatsen en een rover op de rode planeet te zetten. Vorige week werd bovendien bekend dat de Chinezen al in het volgende decennium (zo rond 2033) astronauten op Mars willen zetten.