En Chang’e 5 lijkt in prima conditie om de komende dagen belangrijk bodemmateriaal te verzamelen.

De Chinezen zijn erin geslaagd om hun maanlander veilig op het maanoppervlak te zetten. Dit meldt de Chinese ruimtevaartorganisatie. Gister zette Chang’e 5 de landing in en wist met succes op het vooraf uitgekozen landingsgebied voet aan de grond te zetten. En dus kan er nu belangrijk bodemmateriaal verzameld worden.

Landing
Change’e 5 bestaat uit vier onderdelen: een orbiter met de terugkeercapsule en een lander met een opstijgtrap. De Change’e 5-combinatie bestaande uit de lander en opstijgtrap zijn nu naar het maanoppervlak afgedaald. De maanlander werd naar de juiste plek gemanoeuvreerd, al was hij op het laatst op zichzelf aangewezen: Change’e 5 scande volledig autonoom het oppervlak, op zoek naar een veilige landingsplaats. Chang’e 5 spotte een landingsplaats zonder obstakels en daalde vervolgens, langzaam maar gestaag, op zijn doelwit af. Uiteindelijk wist Change’e 5 succesvol op de berg Mons Rümker te landen; een afgelegen vulkanische formatie die zich in het noordwestelijke deel op de voorkant van de maan bevindt.

Foto
De Chinezen kunnen opgelucht ademhalen. Want de landing verliep geheel volgens het boekje. Het bewijs? Change’e 5 leverde onder andere onderstaande foto af. De foto is gemaakt met de landingscamera waar de lander mee uitgerust is.

Foto gemaakt met de landingscamera aan boord van Chang’e 5, net voordat de sonde op het maanoppervlak landde. Afbeelding: CNSA

De komende dagen zal Chang’e 5 zich voorbereiden op zijn volgende belangrijke taak: het verzamelen van bodemmonsters. In tegenstelling tot zijn voorgangers zal Change’e 5 dit keer namelijk niet alleen op het maanoppervlak landen, maar – voor het eerst in 44 jaar! – ook onze natuurlijke satelliet bemonsteren. En als het allemaal goed verloopt, wordt China het derde land – na de Verenigde Staten en de voormalige Sovjet-Unie – dat maanmonsters van de maan heeft gehaald.

Twee kilo
De bedoeling is dat er tijdens de missie zo’n twee kilo maanmateriaal verzameld wordt. Deze monsters zullen vervolgens weer mee terug naar de aarde worden genomen, waar dit materiaal aan een grondige inspectie wordt onderworpen. Op die manier hopen Chinese onderzoekers meer over over de maan te weten te komen, bijvoorbeeld hoe onze natuurlijke satelliet ooit het levenslicht zag.

Chinese godin
Change’e 5 is net zoals zijn voorgangers vernoemd naar de Chinese godin van de maan, Chang’e (嫦娥工程). Het doel van dit project is dan ook vanzelfsprekend: het verkennen van de maan. Zoals de naam al doet vermoeden is Chang’e-5 niet de eerste Chinese maanmissie. In 2007 plaatsen de Chinezen de satelliet Chang’e 1 in een baan rond de maan. Drie jaar later werd Chang’e 2 in een baan rond de maan geplaatst. In 2013 zetten de Chinezen tijdens de Chang’e 3-missie voor het eerst een lander en rover op het oppervlak. In december 2018 stuurde China vervolgens een lander en rover naar de achterzijde van de maan. Deze zouden oorspronkelijk dienst doen als reserve voor de Chang’e 3-lander en -rover, maar omdat de missie in 2013 goed verliep, kozen de Chinezen ervoor om de reserve-lander en -rover een eigen missie te geven.

De bedoeling is dat Chang’e 5 ergens in de komende dagen de beoogde monsters bij elkaar raapt. Vervolgens zal dit bodemmateriaal met behulp van de opstijgtrap weer naar de orbiter teruggebracht worden. En dan keert Chang’e 5 weer huiswaarts. Wat dat betreft is deze Chinese missie maar van korte duur. Want de bedoeling is dat de monsters rond 15 december op aarde worden afgeleverd.

Andere maanmissies
Chang’e 5 werd eind november gelanceerd en arriveerde enkele dagen later bij onze natuurlijke satelliet. Hoewel de missie zoals gezegd verder gaat dan zijn voorgangers, houdt de Chinese ruimtevaartorganisatie het na deze missie nog niet voor gezien. Zo liggen ook al de Chang’e 6- en Chang’e 7 en Chang’e8-missie op de tekentafel. Hierbij is het de bedoeling om een robotisch onderzoekstation op de Zuidpool van de maan te bouwen. Chang’e 6, 7 en 8 zijn gepland om in 2023, 2024 en 2027 naar de maan te gaan om dit gebied helemaal in kaart te brengen. Er is daarna nog een plan om in 2030 een bemande missie naar de maan te sturen om daadwerkelijk het station te bouwen.

Overigens heeft China niet alleen oog voor de maan. Het land toont namelijk ook belangstelling voor de rode planeet. Afgelopen juli lanceerde China een Marslander, -rover én -orbiter, die moeten helpen vaststellen of er ooit leven is geweest op Mars of dat er misschien zelfs nog steeds leven te vinden is. Deze Chinese marsmissie heeft de naam Tianwen-1 gekregen, wat zoveel betekent als ‘Vragen aan de Hemel’. China timmert dus hard aan de weg. We kunnen dus nog op mooie ontdekkingen van het land rekenen.