De toename van de uitstoot van broeikasgassen zorgt voor een fundamentele verandering van onze planeet.

Dat stellen onderzoekers in een nieuwe studie waarin ze onze huidige klimaatcondities vergeleken met de condities over de gehele periode van het Kwartair. Dit geologische tijdperk begon zo’n 2,58 miljoen jaar geleden en strekt zich uit tot nu. En de onderzoekers komen met een verontrustende conclusie. Want hoewel de aarde sinds het begin van het Kwartair behoorlijk wat veranderingen heeft ondergaan, verliep geen een daarvan zo razendsnel als de huidige.

Opvangen


Onderzoekers proberen met nieuwe technieken de grote hoeveelheden CO2 in onze atmosfeer terug te dringen. Zo is het ze bijvoorbeeld al gelukt om het broeikasgas terug in vaste koolstofdeeltjes te veranderen. Hoe? Lees het hier!

Kennisl
De kennis die wetenschappers hebben over klimaatverandering uit het verleden, baseren ze op sediment afkomstig van de bodem van de oceaan. En het is onderzoekers nu voor het eerst gelukt om een computersimulatie te ontwikkelen die een zo volledig mogelijk beeld geeft van het begin van het Kwartair tot nu. Volgens de onderzoekers is het belangrijk om dit goed te onderzoeken. Want het bestuderen van het verleden van de aarde en haar natuurlijke variabiliteit, kan helpen om nauwkeurige voorspellingen te doen over de toekomst.

Kwartair
Het Kwartair kende een groot aantal ijstijden. Deze glacialen werden afgewisseld met interglacialen waarin het landijs zich weer terugtrok. “We weten uit analyse van sedimenten van de oceaanbodem veel over de destijdse oceaantemperatuur en ijsvolumes,” zegt onderzoeker Matteo Willeit. “Maar tot nu toe is de rol van veranderingen van de CO2-concentraties tijdens deze ijstijden nog niet volledig begrepen.”

CO2
Maar met behulp van de computersimulaties, is het onderzoekers gelukt om hier meer grip om te krijgen. Volgens de onderzoekers zijn dit niet ‘zomaar’ computersimulaties. “We vergeleken onze resultaten met harde gegevens uit de oceaanbodem en ze blijken met elkaar overeen te komen,” zegt Willeit. Uit de simulaties blijkt dat veranderingen in CO2-niveaus een belangrijke aanjager waren van de ijstijden, samen met variaties van hoe de aarde rond de zon draait (de zogenoemde Milankovitch-cycli). “Onze resultaten veronderstellen dat de aarde erg gevoelig is voor relatief kleine variaties in de hoeveelheid CO2 in de atmosfeer,” gaat Willeit verder. “En dat is best zorgwekkend.”

De gemiddelde wereldwijde temperatuur heeft in de afgelopen drie miljoen jaar nog nooit het pre-industriële niveau met meer dan 2 graden Celsius overschreden. Maar als we niets doen om de klimaatverandering een halt toe te roepen, gaat dit binnen vijftig jaar wel gebeuren. “Het lijkt erop dat onze planeet te maken krijgt met klimatologische omstandigheden die ze nog niet eerder tijdens het Kwartair heeft meegemaakt,” zegt Willeit. “Een periode die bijna drie miljoen jaar geleden begon. De menselijke beschaving is pas 11.000 jaar geleden begonnen. Dit betekent dat de huidige klimaatverandering erg fors is, zelfs volgens de standaarden van onze aardse geschiedenis.”