Hoe kunnen we voorkomen dat de aarde nog verder opwarmt? Een mogelijkheid is om koolstofdioxide te vangen en dit broeikasgas om te zetten naar iets anders. Wetenschappers kunnen CO2 al transformeren in koolstofvezels of plastic, maar nu gaan ze nog een stapje verder.

Een internationaal team van onderzoekers werkt aan een nieuwe techniek om CO2 in steen te veranderen. Pomp CO2 onder de grond, voer een paar chemische aanpassingen door en er ontstaat steen. Klinkt interessant, want dit betekent dat we CO2 onder het oppervlak van de aarde kunnen opslaan. Of we kunnen er iets leuks van maken, zoals een Nederlandse berg.

In een nieuw paper in het wetenschappelijke vakblad Science beschrijven de wetenschappers hoe de methode exact werkt. In totaal duurt het een paar maanden voordat koolstofdioxide in de atmosfeer in steen transformeert. “Dit betekent dat we in een korte tijd grote hoeveelheden CO2 weg kunnen pompen”, legt wetenschapper Martin Stute van de Columbia Universiteit uit.

Zo werkt het
Het proces gaat als volgt: koolstofdioxide wordt gemixt met waterstofsulfide. Waterstofsulfide is een afvalproduct van de IJslandse geothermische centrale Hellisheidi. Vervolgens wordt deze mix in het vulkanische basaltgesteente onder de centrale geïnjecteerd. Wanneer basalt wordt blootgesteld aan CO2 en water, transformeert het koolstof in een soort krijtachtige substantie. Wetenschappers dachten dat dit proces zo’n acht tot twaalf maanden zou duren, maar wat bleek: binnen enkele maanden was de transitie al begonnen.

Milieuvriendelijke methode
“Onze resultaten laten zien dat 95 tot 98 procent van het geïnjecteerde CO2 binnen twee jaar mineraliseert, wat heel erg snel is”, zegt hoofdonderzoeker Juerg Matter van de universiteit van Southampton. Op dit moment pompt de geothermische centrale al sinds 2012 CO2 in de grond. Het mineralisatieproces verloopt consistent en is veilig. “Er lekken geen mineralen uit de grond, waardoor het een milieuvriendelijke en permanente opslag van CO2 is.”

5.000 ton CO2 per jaar
Hellisheidi slaat momenteel 5.000 ton CO2 per jaar op. Een flinke hoeveelheid, maar er moet nog veel meer CO2 verwerkt worden om het broeikaseffect tegen te gaan. Maar, het begin is er!