De Coloradorivier stroomt door de kloven van de Grand Canyon, maar dat was 55 miljoen jaar geleden anders, zo blijkt uit onderzoek. Een andere rivier stroomde toen in dit gebied in tegenovergestelde richting. Deze rivier – onderzoeker noemen ‘m de Californiërivier – startte in de huidige Mojavewoestijn en eindigde in het noorden van Utah.

De onderzoekers baseren hun conclusies op sedimenten en mineralen. In het mineraal zirkoon vonden ze zowel in Utah als in Arizona evenveel isotopen van lood en uranium. Dat betekent dat een sterke rivier deze mineralen zo’n 700 kilometer naar het noordoosten heeft vervoerd. “Zirkoon is heel weerbestendig en kan een lange, lange reis maken,” vertelt geoloog Christopher Henry.

De mineralen lijken afkomstig van de granieten gesteenten in de McCoy Mountains. De restanten daarvan bevinden zich in het zuidwesten van Arizona. Daar zou ook een groot deel van het water van de rivier uit afkomstig zijn. Regen en sneeuw werd van de McCoy Mountains meegevoerd naar Utah.

Het onderzoek voegt bewijs toe aan een al redelijk sterke conclusie. Wetenschappers vonden eerder ook al aanwijzingen die erop leken te wijzen dat de rivier ooit in tegenovergestelde richting stroomde. De mineralen voegen daar wel wat meer informatie aan toe. Bijvoorbeeld waar de rivier startte en hoe ver deze reikte. Volgens de onderzoekers zou de oude rivier wel eens tot duizend kilometer lang kunnen zijn geweest.