Ze zien er zo onschuldig uit: die witte strepen die het vliegtuig achterlaat. Nieuw onderzoek toont echter aan dat deze condenssporen wellicht slechter zijn voor het klimaat dan de uitstoot van vliegtuigen.

Sluierwolken zorgen er op grote hoogte voor dat hitte gevangen raakt tussen de aarde en de wolken. De condenssporen van de vliegtuigen doen datzelfde, maar lang wisten wetenschappers niet hoe groot het probleem was. Onderzoeker Ulrike Burkhardt besloot het uit te zoeken.

Onzichtbaar
De condenssporen van een vliegtuig zijn maar relatief kort te zien, maar blijven zeker nog enige uren (onzichtbaar) hangen. Ze verspreiden zich en worden één met de sluierbewolking. In die staat kunnen ze gedurende uren veel warmte gevangen houden, zo ontdekte Burkhardt.

Model
Samen met een collega bestudeerde ze met behulp van satellietbeelden de condenssporen die vliegtuigen achterlaten. Daarna bouwden de twee een model dat de vorming en verspreiding van de sporen in kaart bracht. Dat werd ingebouwd in een ander model dat weer meer vertelde over het klimaat en de processen in de lucht.

Vervuilender
Uit dat onderzoek blijkt dat uitgewaaide condenssporen zo’n 0,6 procent van het aardoppervlak bedekken. Met zo’n oppervlak kunnen de condenssporen zo’n 31 milliwat per vierkante meter aan energie gevangenhouden. En dat is opvallend genoeg meer dan alle uitstoot van de vliegtuigen bij elkaar. Deze stoffen houden aan energie ‘slechts’ 28 milliwat per vierkante meter gevangen.

Direct effect
Wel blijven de vervuilende stoffen die vliegtuigen uitstoten natuurlijk langer hangen. Toch kan het terugdringen van de condenssporen een verschil maken. Sterker nog: een direct verschil. Emissiebeperkingen hebben pas na jaren effect, maar de condenssporen kunnen op heel korte termijn al iets uithalen.

Het beperken van condenssporen is relatief eenvoudig: lager vliegen of uit de buurt van waterrijke lucht blijven. Wel moet opgepast worden dat hierbij geen extra kilometers worden gemaakt en dus weer meer CO2 in de lucht belandt, want dan zijn we weer terug bij af.