De Cassini-ruimtesonde luistert nauwkeurig naar de aarde voor commando’s. De B-ring van Saturnus inspecteren? Of de richel van Iapetus nader onderzoeken? Commando’s geven een ruimtesonde opdrachten om te doen. Zonder commando’s is een ruimtesonde zo goed als nutteloos, want een ruimtevaartuig kan niet zelf bepalen wat het gaat doen. Toch gaat er ook wel eens wat mis.

Als commando’s niet goed doorkomen of als er fouten in de commando’s staan, dan begrijpt een ruimtesonde er niets van. Hierdoor kan een ruimtesonde zichzelf tijdelijk uitschakelen.

Afgelopen week schakelde de Cassini-ruimtesonde zichzelf plotseling uit. NASA-wetenschappers zijn erachter gekomen dat commando’s door elektrisch geladen deeltjes van de zon zijn verstoord, waardoor de opdrachten niet goed doorkwamen bij Cassini.

Overigens is de ruimtesonde nog wel ‘gezond’. Op 24 november krijgt Cassini nieuwe opdrachten binnen en als die niet worden verstoord, dan gaat de ruimtesonde weer verder met zijn dagelijkse werkzaamheden.

WIST U DAT…

…NASA dit jaar de Cassini-missie verlengde tot 2017?

Het is de zesde keer sinds de lancering in 1997 dat Cassini zichzelf plotseling uitschakelt.

Op 11 november vliegt de Cassini-ruimtesonde langs Titan. Omdat de wetenschappelijke instrumenten niet werken is het eigenlijk een weggegooide scheervlucht. En dat doet toch wel een beetje pijn.