morgen is het al zover, dus zorg dat je op de hoogte bent!

We kijken er al maanden naar uit; het moment dat de Crew Dragon van SpaceX zijn testvlucht naar het internationaal ruimtestation ISS gaat maken. En de verwachtingen zijn hoog gespannen. De lancering is namelijk het startschot voor een nieuw tijdperk, waarin ook commerciële ruimteorganisaties op en neer naar het ISS gaan pendelen om daar astronauten af te leveren en op te halen. Daarnaast is het vooral voor de Amerikanen zelf een gewichtig moment. Want als alles op rolletjes verloopt, worden binnenkort Amerikaanse astronauten weer vanaf Amerikaanse grond gelanceerd. Een belangrijke mijlpaal dus. En terwijl de laatste uren wegtikken, zetten we de belangrijkste feitjes nog even voor je op een rij.

1. Wat gaat er precies gebeuren?
SpaceX gaat vanaf het lanceercomplex Kennedy Space Center in Florida met een Falcon 9-raket het ruimtevaartuig Crew Dragon lanceren: een ruimtevaartuig dat geschikt is voor personenvervoer. De bestemming is het internationaal ruimtestation ISS. Omdat het een demonstratievlucht betreft, zullen zich nog geen bemanningsleden aan boord van het ruimtevaartuig bevinden. Eerst gaat SpaceX bekijken hoe het ruimtevaartuig het er solo vanaf gaat brengen. De lancering staat gepland voor zaterdag 2 maart. Vervolgens meert Crew Dragon helemaal autonoom op zondag 3 maart aan bij het internationaal ruimtestation. Daar zal het ruimtevaartuig vijf dagen vertoeven. De Crew Dragon is gevuld met ongeveer 180 kilo aan benodigdheden en apparatuur voor de astronauten die zich momenteel in het ISS bevinden. Vervolgens zal het vaartuig op 8 maart weer terugkeren naar de aarde.


Crew Dragon werd begin januari al naar het lanceerplatform gebracht. Vanaf Lanceerplatform 39A in Florida – eerder het startpunt van bijna alle bemande Apollo-missies – zal het vaartuig middels een Falcon 9-raket zaterdag afgeschoten worden. Afbeelding: SpaceX

2. Wat is het doel van de missie?
Crew Dragon moet zichzelf gaan bewijzen. Zo moet SpaceX aantonen dat alle systemen naar behoren werken en dat het vaartuig er klaar voor is om regelmatig tussen de aarde en het ISS te pendelen met astronauten aan boord. Er hangt dus heel wat van de testvlucht af. Alle systemen aan boord van de Crew Dragon – waaronder het docking-systeem, communicatiesystemen, omgevingscontrole-systemen, energiesystemen en de voortstuwingssystemen – zullen uitvoerig getest worden. Daarnaast zullen er gegevens verzameld worden over de lading, trillingen, temperatuur en de druk in het ruimtevaartuig. Het is uiteindelijk aan NASA om te beoordelen of het vaartuig aan alle eisen voldoet en klaar is voor z’n nieuwe missie.

Wist je dat…

…Ook Boeing staat te trappelen om het ISS van bemanning te gaan voorzien? Dit bedrijf loopt echter net ietsje achter op SpaceX. De eerste onbemande testvlucht van de Boeing CST-100 Starliner staat voor later dit jaar gepland.

3. Wat is de Crew Dragon?
De Crew Dragon is een ruimtevaartuig dat gebouwd is om tot zeven astronauten veilig van en naar het ruimtestation te vervoeren. Door deze toepassing is hij ietsje langer en wat zwaarder dan zijn voorganger – de Dragon – waarmee SpaceX al enkele jaren vracht naar het ISS brengt. Eén van de belangrijkste nieuwe onderdelen op de Crew Dragon is de toevoeging van acht SuperDraco-motoren. Hierdoor kan het vaartuig ontsnappen aan een – onwaarschijnlijke – noodsituatie op het lanceerplatform of tijdens het opstijgen. Crew Dragon is uitgerust met een een volautomatisch aanmeersysteem voor het ISS, waarmee het zichzelf aan één van de International Docking Adapters (IDA 2 of IDA 3) kan koppelen.

4. Hoe zal de missie eindigen?
Crew Dragon zal zichzelf op vrijdag 8 maart rond half negen ’s avonds Nederlandse tijd van het ISS loskoppelen. Vervolgens zal deze vijf uur later een manoeuvre uitvoeren die ongeveer een kwartiertje zal duren. Vervolgens reist het vaartuig in ongeveer 35 uur en 40 minuten terug naar de aarde en zal in de Atlantische Oceaan storten. Crew Dragon is uitgerust met een verbeterd parachutesysteem waardoor hij wel redelijk voorzichtig op de oceaan zal landen. Vervolgens zal het vaartuig terug worden vervoerd naar Port Canaveral in Florida.

Als astronaut moet je op alles voorbereid zijn. Afbeelding: NASA

5. Wat gaat er na de testvlucht gebeuren?
Als eerste is het hopen dat de Crew Dragon veilig en wel op aarde terugkeert. Vervolgens gaat NASA beoordelen of de Crew Dragon de klus kan klaren waar hij voor ontworpen is; astronauten van en naar het ISS brengen. En als ook daar groen licht voor is, staat niets SpaceX meer in de weg om daadwerkelijk bemanning aan boord van het vaartuig te gaan vervoeren. Waarschijnlijk gaat de eerste vlucht met bemanning deze zomer gebeuren. En dan zal SpaceX de eerste commerciële ruimtevaartorganisatie zijn die daadwerkelijk astronauten naar het ISS gaat brengen. Negen Amerikaanse astronauten maken zich nu al op voor dit moment. Zo werkt de bemanning zij aan zij met SpaceX om het nieuwe ruimtevaartuig, de lanceringssystemen en de ruimtepakken te gaan begrijpen en eigen te maken. De astronauten zullen ongeveer zes maanden op het ruimtestation wonen en werken. Hiervoor ondergaan ze een aanzienlijke voorbereiding. Zo moeten ze onder andere leren hoe ze een ruimtewandeling moeten maken, hoe het station onderhouden moet worden en hoe ze onderzoek moeten uitvoeren volgens de wetenschappelijke disciplines. Ook hebben de astronauten deelgenomen aan talloze missiesimulaties, om er voor te zorgen dat ze op elke situatie die zich tijdens de missie kan voordoen, voorbereid zijn.