De succesvolle terugkeer markeert een nieuwe mijlpaal voor toekomstige, bemande ruimtereizen.

Afgelopen vrijdag plonsde ruimtesonde Crew Dragon weer veilig en wel in de Atlantische Oceaan. Het ruimtevaartuig reisde in slechts zes uur tijd van het Internationaal Ruimtestation ISS terug naar de Aarde. Crew Dragon bungelde aan een aantal parachutes en waaide vervolgens voorzichtig de oceaan in. En met zijn plons in het water, kan deze eerste onbemande testvlucht naar het ISS als succes bestempeld worden.

Ruimtevaartuig Crew Dragon bungelt aan parachutes en landt zo veilig en wel in de Atlantische Oceaan. Afbeelding: NASA Television

Primeurs
Tijdens de testvlucht wist de ruimtesonde ook een aantal primeurs op zijn naam te zetten. Zo is de Crew Dragon het eerste, commercieel gebouwde Amerikaanse vaartuig dat van Amerikaanse bodem op missie naar het ruimtestation werd gestuurd. Daarnaast was de Crew Dragon ook het eerste commerciële vaartuig dat aanmeerde bij het ISS. En dit deed hij ook nog eens – als eerste – geheel autonoom. Al met al heeft Crew Dragon laten zien verder te gaan dan eerdere ruimtemissies naar het ISS. En dit zal gevolgen hebben voor de toekomst.


Adapters
Tijdens de testvlucht van Crew Dragon werd er ook een nieuw type adapters getest. Crew Dragon maakte tijdens het aanmeren bij het ISS gebruik van deze nieuwe adapters. Deze adapters zullen nu ook op NASA’s Orion-vaartuig gemonteerd gaan worden; het ruimtevaartuig waarmee NASA uiteindelijk naar de maan af wil reizen.

Commercieel bedrijf
Maar de belangrijkste mijlpaal is dat de succesvolle vlucht betekent dat op korte termijn ook commerciële ruimteorganisaties naar het ISS gaan pendelen om daar astronauten af te zetten en op te halen. Lang was de ruimte het domein van door overheden gefinancierde ruimtevaartorganisaties. Maar dat is de laatste jaren flink aan het veranderen. Dat laat SpaceX met deze succesvolle demonstratievlucht toch maar mooi zien. “De succesvolle terugkeer van de Crew Dragon na zijn eerste missie naar het ISS, markeert een nieuwe mijlpaal in toekomstige, bemande ruimtereizen,” zegt Jim Bridenstine van NASA. “We zijn nu een stap dichterbij het lanceren van Amerikaanse astronauten met Amerikaanse raketten van Amerikaanse bodem.”

Om de prestaties van Crew Dragon goed te kunnen beoordelen, bevond er aan boord van het ruimtevaartuig ook een testdummy met de naam Ripley. Dit levensechte testapparaat meet met behulp van allerlei sensoren wat astronauten tijdens de vlucht naar het ISS zouden ervaren. Deze gegevens zullen nu grondig worden bestudeerd. En als alle data is verwerkt, zal het team de Crew Dragon opknappen en klaarmaken voor zijn volgende missie, waarbij de zogenoemde abort-systemen getest worden. Deze systemen moeten in werking treden als er tijdens de lancering iets misgaat en ervoor zorgen dat de astronauten ondanks de problemen toch veilig op aarde kunnen landen. Daarnaast maakt het team zich ook al op voor het echte hoogtepunt: een bemande vlucht naar het ISS. NASA-astronauten Bob Behnken en Doug Hurley zullen deze zomer in de Crew Dragon afreizen naar het ISS. En als deze missie goed verloopt, zal het ruimtevaartuig klaar zijn om routinematig en frequent met astronauten aan boord naar het ISS af te reizen.