new-rocks

De komende dagen gaat Marsrover Curiosity opnieuw een steen boren op de rode planeet. Dit maakte de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA vannacht bekend. De steen heet Cumberland en ligt bijna drie meter ten westen van John Klein, de eerste steen die Curiosity in februari grondig onderzocht.

Curiosity heeft een roterende en een hamerfunctie, waarmee een gaatje in een steen geboord kan worden. Vervolgens kan de rover materiaal uit het binnenste van een steen halen om te onderzoeken. Toen Curiosity in februari materiaal uit de steen John Klein analyseerde, trof de rover belangrijke chemische elementen aan, die nodig zijn voor leven. Uit de analyse bleek dat zich in het poeder dat Curiosity uit de steen haalde zwavel, waterstof, zuurstof, fosfor, koolstof en stikstof aanwezig was.

“Het verzamelde monster bestaat voor zeker 20 procent uit kleimineralen,” vertelt onderzoeker David Blake. Het wijst erop dat het gebied meerdere malen in de geschiedenis vochtig was en in tegenstelling tot andere gebieden op Mars niet extreem zout, niet zuur en niet oxiderend.

Kruisbesmetting
Wetenschappers hopen dat de steen Cumberland hetzelfde verhaal vertelt als John Klein. Zij zijn namelijk bang dat er sprake is van kruisbesmetting. Voordat materiaal van John Klein werd geanalyseerd, scande Curiosity een bodemmonster in hetzelfde bakje. De kans is nu kleiner dat het materiaal van Cumberland door hetzelfde bodemmonster besmet wordt. Natuurlijk is er wel sprake van kruisbesmetting met het John Klein-materiaal, maar omdat dit ook een steen is, vinden wetenschappers dit minder erg.

Minder glad
Cumberland en John Klein lijken erg op elkaar, alhoewel Cumberland minder glad is aan de buitenkant. Dit is goed te zien op de foto bovenaan dit artikel. De onregelmatigheden aan de buitenkant van Cumberland zijn afzettingen van mineralen, die zijn ontstaan toen er nog water op Mars stroomde.

Problemen
Curiosity rijdt ondertussen al ruim een half jaar op Mars. De laatste maand kreeg het team van Curiosity met diverse ‘uitdagingen’ te maken. Curiosity ondervond computerproblemen, waardoor de rover een paar dagen niet gebruikt kon worden. Ook moest de communicatie in april noodgedwongen stil worden gelegd in verband met de stand van de zon. Gelukkig zijn de computerproblemen niet teruggekeerd en hebben wetenschappers nu weer contact met de rover.