curiosity

Curiosity is al maandenlang onderweg naar zijn eindbestemming: de 5,5 kilometer hoge berg Mount Sharp. Maar binnenkort wordt het doorzettingsvermogen van de rover beloond. Hij krijgt een voorproefje van zijn eindbestemming.

Het is vandaag twee jaar geleden dat Curiosity op Mars landde. In het eerste jaar deed de rover voornamelijk onderzoek naar het verleden van Mars. Zo ontdekte Curiosity dat Mars vroeger over meren en rivieren beschikte. Ook stelde hij vast dat Mars ooit alles in huis had om een prettig thuis voor microbieel leven te zijn.

Kilometers maken
Het tweede jaar op Mars stond in het teken van kilometers maken: de rover begon aan een lange reis naar Mount Sharp. Deze uit laagjes opgebouwde heuvel in het hart van de Gale-krater moet ons meer vertellen over de klimaathistorie van Mars.

Op de foto

Op de foto bovenaan dit artikel zie je een stukje van het gebied dat Curiosity op 31 juli omringde. De volledige foto vind je hier.

Voorproefje
Hoewel Curiosity al heel wat maanden onderweg is, is Mount Sharp nog altijd ver weg. De rover weet zich momenteel nog drie kilometer van de berg verwijderd. Maar de rover is nog maar 500 meter verwijderd van een voorproefje van Mount Sharp. De rover nadert namelijk een gebied dat deel uitmaakt van Mount Sharp en kan dus binnenkort een eerste blik werpen op de gesteenten waar de 5,5 kilometer hoge berg uit bestaat. “We krijgen voor het eerst een geologische eenheid te zien die sterker deel uitmaakt van de voet van de berg dan van de bodem van de krater,” legt onderzoeker John Grotzinger uit.

Het nieuwe terrein is op zijn minst uitdagend te noemen. Het ligt bezaaid met scherpe stenen die een risico vormen voor de – reeds beschadigde – wielen van Curiosity. “We hebben wat ruwe paden voor de boeg,” erkent onderzoeker Jim Erickson. Maar alles wijst erop dat Curiosity dat zeker aankan. “We hadden ons voorafgaand aan de landing op Mars niet voor kunnen stellen dat de rover voor zo’n uitdaging zou komen te staan, maar we hebben het onder controle.”