De rover bestudeert en beklimt de duinen momenteel. Een primeur: nog nooit zijn buitenaardse duinen van zo dichtbij aan een onderzoek onderworpen!

Momenteel bestudeert Curiosity de Bagnold-duinen. Dit zijn duinen opgebouwd uit donker zand, te vinden aan de noordwestelijke kant van Mount Sharp. De Bagnold-duinen zijn actief, zo hebben beelden gemaakt vanuit een baan rond Mars aangetoond. Dat wil zeggen dat de duinen zich verplaatsen, soms wel met een meter per jaar.

Een duin van ongeveer 4 meter hoog. Curiosity kijkt hier tegen de lijzijde aan. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Een duin van ongeveer 4 meter hoog. Curiosity kijkt hier tegen de lijzijde aan. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Op de foto hieronder zie je één van de duinen die onderdeel uitmaakt van de Bagnold-duinen. Dit duin hebben onderzoekers Namib-duin gedoopt. Het duintje is ongeveer vijf meter hoog.

Namib-duin, tegen de horizon zie je ook Mount Sharp nog. Klik voor een vergroting. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Namib-duin, tegen de horizon zie je ook Mount Sharp nog. Klik voor een vergroting. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Hieronder zie je dit duintje nogmaals, maar dit keer van ietsje dichterbij. We kijken hier tegen de lijzijde – oftewel de windluwe zijde – van het duin aan. Zand dat over het duintje waait, wordt eenmaal aan deze zijde aangekomen opeens niet meer aan wind blootgesteld en valt uit de lucht. Het verzamelt zich op deze zijde van het duin, maar op een gegeven moment ligt er zoveel zand dat het gaat schuiven. Curiosity heeft zo’n zandverschuiving nog niet live zien gebeuren, maar op de foto’s die de rover van Namib-duin heeft gemaakt, is duidelijk te zien dat die verschuivingen hebben plaatsgevonden. Deze zijde van het duin zien er dan ook heel anders uit dan de andere zijde die gekenmerkt wordt door golvende ‘rimpels’.

Namib-duin. Klik voor een vergroting. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Namib-duin. Klik voor een vergroting. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Curiosity is alweer bijna 3,5 jaar op Mars. De rover doet onderzoek in de Gale-krater. De rover is met name heel geïnteresseerd in Mount Sharp. Deze berg in de krater bestaat uit verschillende lagen en kan ons mogelijk meer vertellen over de klimaatgeschiedenis van de rode planeet.