curiosity

Het is zonder enige twijfel het spannendste moment sinds de landing van Curiosity op Mars: het moment waarop de Marsrover in een steen gaat boren. Dat is namelijk nog nooit op Mars gedaan. En het moment komt nu met rasse schreden dichterbij: de steen waar Curiosity in gaat boren, is al uitgekozen.

Hieronder ziet u ‘m: de steen die Curiosity voor het eerst uitnodigt om zijn boor te gebruiken. Het is een platte rots met bleke aderen. Onderzoekers hopen dat de steen ons veel meer over het verleden van de rode planeet gaat vertellen. De aderen suggereren namelijk dat hier ooit water stroomde. “Deze aderen bestaan waarschijnlijk uit gehydrateerd calciumsulfaat,” vertelt onderzoeker Nicolas Mangold. “Om zulke aderen te vormen, is op aarde water nodig dat in breuken circuleert.” Grote kans dat ook deze aderen dus met een beetje hulp van water zijn ontstaan.

De steen waarmee Curiosity straks aan de slag gaat. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

De steen waarmee Curiosity straks aan de slag gaat. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Boren
Om te achterhalen waar de aderen precies uit bestaan, gaat Curiosity over een week of twee boren. Eerst zal deze wat fijn poeder uit de steen verwijderen en hiermee de boor schuren. Vervolgens zal de rover nog enkel keren in de steen boren om monsters te verzamelen. Die monsters worden vervolgens geanalyseerd, waarna de rover ons meer kan vertellen over de samenstelling van de steen.

Spannend
Het moment waarop Curiosity gaat boren, wordt hoe dan ook spannend. “In een steen boren om een monster te verzamelen wordt de meest uitdagende activiteit van deze missie, sinds de landing,” stelt onderzoeker Richard Cook. “Zoiets heeft nog nooit op Mars plaatsgevonden. De hardware reageert straks op een niet te controleren manier met materiaal op Mars. We zullen niet verbaasd zijn als sommige stappen in het proces niet exact als gepland verlopen.”

Curiosity landde in augustus vorig jaar op Mars en heeft sindsdien al heel wat werk verzet. Zo maakt de rover niet alleen prachtige foto’s, maar experimenteert deze ook volop. Zo schepte Curiosity al Marsgrond op om te analyseren en sloeg deze vorige week zelfs aan het poetsen op Mars.