Curiosity heeft zijn eerste meters op het oppervlak van Mars erop zitten. En zijn testritje – dat de rover ongeveer zes meter verder bracht – is succesvol verlopen, zo meldt NASA.

“We hebben te maken met een mobiliteitssysteem dat volledig functioneert en nog heel wat indrukwekkende verkenningstochten in het vooruitzicht heeft,” stelt onderzoeker Matt Heverly. Die conclusie kan hij trekken nadat Curiosity een stukje vooruit reed, een bochtje maakte en weer een stukje terugreed. Het ritje bracht de rover ongeveer zes meter verder. Dat Curiosity echt rond heeft gereden, blijkt onder meer uit de foto’s. Hierop zijn duidelijk de sporen van de wielen van Curiosity te zien (zie de foto hierboven).

Landingsplaats

NASA maakt tevens bekend de plaats waar Curiosity landde een officiële naam te hebben gegeven: Bradbury Landing. De plaats is daarmee vernoemd naar Ray Bradbury, een bekende (scifi)schrijver die eerder dit jaar overleed.

Hoewel de testrit goed verlopen is, nemen de onderzoekers toch geen enkel risico. Ze blijven de rover de komende dagen testen. “Curiosity is een veel complexer voertuig dan eerdere Marsrovers,” verklaart onderzoeker Pete Theisinger. Vandaar dat er nu al zo’n zestien dagen getest wordt en dat de testen er nog niet op zitten. Pas komend weekend denken de onderzoekers klaar te zijn om Curiosity echt op pad te sturen. De rover vertrekt dan naar zijn eerste echte bestemming: Glenelg, ongeveer 400 meter ten oosten van de plaats waar Curiosity landde.

Het eerste ritje is een echte mijlpaal. Daarvan heeft Curiosity er overigens al flink wat meegemaakt. De landing was ook een mijlpaal. Net als de eerste keer dat hij een steen op Mars met laserstralen bekogelde. En het lijkt erop dat er nog genoeg mijlpalen gaan volgen.