gesteente mars

Marsrover Curiosity heeft opnieuw bewijs gevonden dat er ooit water op Mars stroomde. De rover vond het bewijs tijdens zijn reis naar Mount Sharp, toen hij tijdens een tussenstop zijn robotarm uitstrekte om enkele stenen te bestuderen.

Curiosity is momenteel op weg naar Mount Sharp: een lange reis die meer dan een half jaar in beslag neemt. Natuurlijk maakt de rover die lange reis niet in één keer: NASA heeft vijf tussenstops gepland. De eerste tussenstop maakte de rover begin deze week.

Aderen
En die tussenstop wierp zijn vruchten af. Curiosity bestudeerde enkele gesteenten en dan in het bijzonder de scheuren (ook wel aderen genoemd) in zandsteen. De gesteenten vertelden Curiosity dat zij ooit in een veel vochtigere omgeving vertoefden. “We bestudeerden zandstenen kiezels die door water dat over het Marsoppervlak stroomde, zijn afgezet,” vertelt onderzoeker Dawn Sumner.

WIST U DAT…

…Curiosity niet alleen sporen van water op Mars heeft gevonden, maar recent ook bewijs vond dat (microbieel) leven op Mars in het verleden tot de mogelijkheden behoorde? Of er recent echt leven op Mars is geweest, is echter twijfelachtig nu Curiosity onlangs vrijwel geen methaan kon vinden in de atmosfeer van de rode planeet. NASA geeft de moed echter nog niet op: “Het verkleint de kans dat er op dit moment methaan producerende microben op Mars leven, maar dit gaat maar om één soort microbiële stofwisseling,” benadrukt onderzoeker Michael Meyer. “Zoals we weten zijn er heel veel aardse microben die geen methaan genereren.”

Stromend water op Mars
Het is niet voor het eerst dat Curiosity bewijs vindt voor water op Mars. Eerder trof de rover nabij zijn landingsplaats – Yellowknife Bay – al bewijs aan dat er ooit water op Mars stroomde. Dat de rover nu een eindje verderop ook sporen van water vindt, lijkt onbeduidend. Maar dat is het niet. Onderzoekers willen graag op meerdere plekken op Mars zoeken naar sporen van water en vervolgens exact achterhalen wanneer dat water stroomde. “Stroomde het water dat de stenen die we tijdens de eerste tussenstop bestudeerden, afzette rond dezelfde tijd als het water dat we in Yellowknife Bay vonden?” vraagt Sumner zich af. “Als dezelfde vloeistof die de aderen in de gesteenten hier veroorzaakte ook de aderen in de gesteenten van Yellowknife Bay veroorzaakte, zou je verwachten dat de aderen dezelfde samenstelling hebben. We zien echter dat de adertjes anders zijn, dus weten we dat de geschiedenis gecompliceerd is. Deze observaties kunnen we gebruiken om een completer beeld van de geschiedenis van Mars te krijgen.”

Inmiddels is Curiosity – ondanks dat er op het punt van de eerste tussenstop nog genoeg te ontdekken viel – alweer onderweg naar Mount Sharp. “Aan de ene kant willen we Mount Sharp zo snel mogelijk bereiken en aan de andere kant willen we gesteenten die we onderweg tegenkomen, bestuderen,” legt onderzoeker Kenneth Williford. “Ons team, bestaande uit meer dan 450 wetenschappers, heeft besloten dat het bereiken van Mount Sharp prioriteit heeft.”