cygnus

Een grote dag voor het bedrijf Orbital Sciences en hun ruimtevaartuig Cygnus. Het ruimtevaartuig wordt namelijk vandaag voor de allereerste keer gelanceerd en naar het internationale ruimtestation gestuurd. Het is daarmee het tweede commerciële vaartuig ooit dat een bezoek aan het ISS brengt.

Cygnus wordt vandaag met behulp van een Antares-raket vanaf NASA’s Wallops Flight Facility gelanceerd. Als alles volgens plan verloopt komt Cygnus komende zondag bij het ISS aan.

Voorraad
Cygnus is ontwikkeld om voorraden naar het ISS te brengen. De missie van deze week is bedoeld als experiment: gekeken wordt of Cygnus de beloftes waar kan maken en zich veilig naar het ISS kan begeven en aan het ruimtestation kan koppelen.

Volg het live

De lancering van Cygnus is vanmiddag live te volgen via NASA TV.

Afval
Als dat allemaal lukt, zal Cygnus volgeladen worden met afval uit het ISS. Daarna keert het ruimtevaartuig terug naar de aarde, alwaar deze nooit zal aankomen. De ruimtesonde verbrandt namelijk – met het afval aan boord – in de atmosfeer van de aarde.

Acht missies
Als de missie volgens plan verloopt, kunnen astronauten aan boord van het ISS Cygnus nog vaker verwachten. Het is de bedoeling dat de ruimtesonde tussen nu en 2016 acht keer een bezoek aan het internationale ruimtestation brengt. Het ruimtevaartuig levert er tijdens die missies onder meer voedsel, kleding, reserve-onderdelen en benodigdheden voor wetenschappelijke experimenten af.

SpaceX
Cygnus is het tweede commerciële ruimtevaartuig dat een bezoek aan het ISS brengt. Eerder deed de Dragon van SpaceX dat ook al. Sterker nog: het was onze eigen André Kuipers die de Dragon tijdens zijn eerste ritje naar het ISS binnenhaalde.

NASA moet in toenemende mate een beroep doen op commerciële bedrijven voor het bevoorraden (en later ook bemannen) van het ISS. Sinds de spaceshuttle met pensioen is, heeft de VS namelijk geen vervoersmiddel meer om het ISS te bezoeken en te bevoorraden. Astronauten worden momenteel met de Russische Sojoez naar het ISS gebracht. SpaceX en Orbital Sciences moeten een deel van de bevoorrading op zich nemen en in de toekomst kan SpaceX ook astronauten naar het ISS gaan brengen. Terwijl NASA die klussen aan de commerciële partijen toevertrouwt, werkt de ruimtevaartorganisatie zelf aan hele nieuwe missies die veel verder gaan dan het ISS. Zo wordt er druk gesleuteld aan Orion: een ruimtevaartuig waarmee NASA onder meer een planetoïde wil gaan bezoeken.