Pijn veroorzaakt door zuur: de naakte molrat voelt er niets van. En dat is nu eindelijk te verklaren.

De naakte molrat is een mysterieus beest. Het dier wordt bijzonder oud, ziet niets, heeft enorm traag sperma, leeft in een samenleving die lijkt op die van bijen (met een koningin) en kan zelfs bij tekort aan zuurstof gewoon doorleven. Maar één van de meest opmerkelijke eigenschappen van het beest is toch wel dat deze bepaalde vormen van pijn niet voelt. Zo ondervindt het beest geen enkele hinder van zuren.

Receptor
Lang was onduidelijk hoe dat komt, maar wetenschappers van het Max-Delbrück Centrum (MDC) in Berlijn zijn er nu eindelijk uit, zo meldt het blad Science. Ze bestudeerden de naakte molrat en dan met name de receptoren die pijnsignalen afgeven. Zo op het eerste gezicht verschilden deze receptoren niet veel van de receptoren van andere gewervelde dieren.

WIST U DAT…

Afremmen
Maar bij nader onderzoek stuitten de onderzoekers toch op een verschil. Zodra de naakte molrat met zuur in aanraking kwam, werden de receptoren niet geactiveerd, maar juist afgeremd, zo legt onderzoeker Gary Lewin in dit filmpje uit. En dat verklaart waarom de dieren ongevoelig zijn voor zuren. De eigenschap wordt ingegeven door een genetische mutatie.

Waarom?
Nu vraagt u zich misschien af waarom de dieren deze bijzonder eigenschap hebben ontwikkeld. Daar hoefden de onderzoekers geen onderzoek naar te doen, want dat weten we al. De naakte molrat leeft in gangen onder de grond. Op kleine oppervlakken leven soms wel honderden van deze dieren. Hierdoor is er weinig zuurstof en veel CO2 voorhanden. De dieren worden soms dus aan flink wat zuren blootgesteld. De mutatie maakt zo’n leven onder de grond mede mogelijk.

Het onderzoek naar de naakte molrat heeft mogelijk ook implicaties voor ons mensen. Zo kan het leiden tot betere pijnbestrijding.