Als u te lang onder de douche staat of te lang in bad blijft liggen, kan het gebeuren dat uw huid wat rimpelig wordt. Maar de huid lost nooit op. Wetenschappers konden lang niet ontdekken hoe dat komt, maar zijn er nu eindelijk achter. De buitenste laag van onze huid is opgebouwd uit speciale vezels die in een soort driedimensionaal patroon zitten geweven. Deze laag werkt als een spons, maar is tegelijkertijd zeer stevig.

Uit eerdere onderzoeken was al gebleken dat onze huid in staat is om water te absorberen. “Als we al een tijdje in bad zitten, dan zet de hoornlaag (de buitenste laag van onze huid, red.) uit,” legt onderzoeker Myfanwy Evans uit. “Dat veroorzaakt rimpels en betekent dat ook onze vingerafdrukken breder worden.”

Modellen
Oké. Onze huid absorbeert dus water. Maar hoe komt het dan dat deze na verloop van tijd door al die nattigheid niet uit elkaar begint te vallen? Evans en haar collega’s zochten het uit en ontwikkelden daartoe speciale modellen. “Wij bekeken het vanuit een geometrisch oogpunt,” vertelt Evans.

WIST U DAT…

…slijmprikken met hun huid eten?

Vezels
Ze ontdekten dat de buitenste laag van de huid bestaat uit vezels die samen een driedimensionaal patroon vormen. Deze vezels worden gevormd door keratine. En dat goedje stelt de huid in staat om water te absorberen en toch sterk te blijven. Als klap op de vuurpijl bieden de vezels ook nog de mogelijkheid tot ‘uitbreiding’: ook al wordt er meer water geabsorbeerd en moet de huid wat uitzetten, het contact tussen de vezels blijft intact en dus blijft de huid sterk.

Stabiliteit
“Het contact tussen de vezels geeft het materiaal (de huid, red.) structurele stabiliteit.” Dat wil overigens niet zeggen dat de huid alles kan hebben: uit de modellen van de wetenschappers blijkt ook dat de huid na 24 uur onafgebroken in het water te hebben gelegen toch blijvende schade op kan lopen.

Het onderzoek lost niet alleen oude vragen op. Wetenschappers kunnen er ook in de toekomst mee verder. Zo willen technici robots levensecht maken. Door de huid beter te begrijpen, wordt het ook gemakkelijker om robots een bijna niet van echt te onderscheiden huid te geven.