Zo’n dertig tot veertig procent van onze tijd praten we over onszelf. En wetenschappers denken nu eindelijk te weten waarom.

Mensen praten graag over zichzelf en over dingen die ze hebben meegemaakt. De laatste jaren is dat met de opkomst van sociale media als Twitter en Facebook nog duidelijker geworden: we laten graag aan de hele wereld weten wat we vinden, denken en doen. Onderzoekers van de Harvard University vroegen zich af waarom mensen eigenlijk zo graag over zichzelf praten. En ze zochten het antwoord op die vraag in het brein.

Experiment
De onderzoekers lieten de proefpersonen aan verschillende experimenten deelnemen. Zo moesten de proefpersonen bijvoorbeeld stellingen beoordelen waarin hun eigen mening centraal stond (bijvoorbeeld: ik houd van snowboarden). Ook beoordeelden ze stellingen waarbij ze de mening van een ander in moesten schatten (bijvoorbeeld: Obama houdt van jonge dieren).

WIST U DAT…

…baby’s leren praten door eerst te liplezen?

Beloning
De onderzoekers ontdekten dat bepaalde delen van het brein actiever worden wanneer mensen over zichzelf praten. Het gaat dan om bijvoorbeeld de aanliggende kern en het ventrale tegmentale gebied. Deze delen worden in verband gebracht met een ‘beloning’ die ons brein ons kan geven. Die beloning bestaat uit een goed gevoel en moedigt ons zo aan om het gedrag dat die beloning veroorzaakt te herhalen. Zo’n goed gevoel hebben we bijvoorbeeld ook als we iets lekkers eten of na seks. En nu wijst dit onderzoek erop dat de delen van het brein die geassocieerd worden met het leveren van die beloning actiever worden wanneer we over onszelf praten.

Geld
Uit een ander experiment blijkt wel hoe overtuigend die beloning is. Proefpersonen konden kiezen waar ze een vraag over wilden beantwoorden: zichzelf, een ander of over een willekeurig feit. Met die vragen konden ze geld verdienen. Maar wanneer ze voor vragen kozen die over zichzelf gingen, verdienden ze minder geld. Toch kozen mensen heel vaak voor een vraag waarbij ze over zichzelf konden praten. Mensen bleken daar heel veel waarde aan te hechten en die waarde oversteeg zelfs de waarde van geld.

“Samen wijzen deze resultaten erop dat de menselijke neiging om informatie over eigen ervaringen te delen, voortkomt uit een innerlijke waarde die geassocieerd wordt met zelfonthulling,” zo concluderen de onderzoekers in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences.