Vrouwelijke cichliden moeten niets hebben van watjes en gaan liever voor echte helden. Dat blijkt uit onderzoek. Wanneer de vrouwtjes zagen hoe een potentiële partner een gevecht met een andere vis verloor, werd hun brein angstig. Won de potentiële partner dan leefde het hersengedeelte dat gaat over de voortplanting en plezier op. Voor mensen geldt waarschijnlijk hetzelfde.

De onderzoekers verdeelden een aquarium met cichliden in drie delen. Het vrouwtje zat in de middelste ruimte en kon zien wat er rond haar heen gebeurde. In de twee ruimtes aan haar linker- en rechterhand werd een mannetje gezet. Het vrouwtje koos er één.

Hersenactiviteit
Daarna zetten de onderzoekers de favoriet van de dame in één ruimte met het andere mannetje en lieten ze vechten. Tijdens het gevecht ontleedden de onderzoekers het brein van het vrouwtje om te zien wat daar gebeurde. “Ik was zeer verbaasd over de verschillen in hersenactiviteiten,” vertelt onderzoeker Julie Desjardins.

Angst
De vrouwtjes die zagen hoe hun favoriete mannetje verloor, vertoonden veel activiteit in het deel van de hersenen dat geassocieerd werd met angst. Het brein van de dames die hun man zagen winnen, was juist weer actiever in de delen die samenhingen met de voortplanting en plezier. “Voor een buitenstaander zoals ik zag het er altijd hetzelfde uit: twee dezelfde vissen vochten met elkaar. Maar voor de vrouwtjes betekende het iets heel anders.”

WIST U DAT…

…mannelijke vissen weigeren om de weg te vragen?

Gevoelens
De onderzoekers vermoeden dat het brein van mensen ongeveer net zo werkt als het brein van de vissen. “Het is hetzelfde wanneer een vrouw uitgaat met een boxer en ziet hoe haar partner in elkaar geslagen wordt. Ze zal niet bewust tegen zichzelf zeggen: ‘Oh, ik voel me niet meer aangetrokken tot deze man, want hij is een loser’, maar haar gevoelens kunnen hoe dan ook wel veranderen.”

Omdat de vrouwtjes ontleed werden en het experiment dus niet overleefden, weten de onderzoekers niet of de gevoelens van angst of plezier er ook toe zouden leiden dat het vrouwtje de man zou dumpen of houden. Ze hopen dat in een vervolgonderzoek te achterhalen.