Rondom de nabijgelegen ster Fomalhaut slaat de rampspoed wel heel vaak toe: tot wel duizenden keren per dag.

Dat hebben onderzoekers met behulp van het Herschel Space Observatory ontdekt. Ze bestudeerden de stofschijf die zich rond de ster bevindt en moesten al snel concluderen dat het stof afkomstig is van kometen.

Kometen
De stofschijf werd vele jaren geleden al ontdekt. Maar met Herschel konden de onderzoekers nu een zeer gedetailleerd beeld van de stofschijf krijgen. Er bleken grote overeenkomsten te zijn tussen het stof in de schijf en het stof dat kometen in ons sterrenstelsel achterlaten. Het stof moest dan ook wel afkomstig zijn van kometen.

WIST U DAT…

…wij mensen onlangs voor het eerst aan het sterfbed van een komeet zaten?

Enorme getallen
Maar die conclusie bracht direct een nieuwe vraag met zich mee. Het licht van Fomalhaut is namelijk heel helder en men zou verwachten dat het stof uit de stofschijf weg zou blazen. Maar de stofschijf blijft intact. Dat zou betekenen dat het stof regelmatig wordt aangevuld. De onderzoekers berekenden hoeveel kometen er voor een aanvulling van dat stof dagelijks moeten botsen. De getallen zijn enorm. Om de stofschijf in stand te houden, moeten dagelijks twee kometen met een doorsnede van tien kilometer of 2000 kometen met een doorsnede van één kilometer met elkaar botsen. En dat moet een heftige botsing zijn: de kometen moeten namelijk helemaal in stofdeeltjes veranderen. Om dagelijks zoveel botsingen mogelijk te maken, moeten zich in de stofschijf tussen de 240 miljard en 83 biljoen kometen bevinden.

Dat zijn enorme getallen. Toch is in ons zonnestelsel ook wel een plek terug te vinden waar zich zoveel kometen ophouden. In de Oortwolk zijn er naar schatting evenveel kometen te vinden. Deze wolk ontstond uit objecten die zich ooit in een schijf om de zon bevonden, maar later – toen de zon ongeveer net zo jong was als Formalhaut – werden verspreid.