De grootste hemelkaart ooit is nog lang niet af. Toch is de kaart op dit moment al wel zo groot dat er 500.000 HD-televisies nodig zijn om de foto volledig weer te geven. De hemelkaart van het Sloan Digital Sky Survey-project bestaat uit miljoenen foto’s, die vanaf 1998 gemaakt zijn met een 2,5 meter telescoop van het Apache Point observatorium in de Verenigde Staten. Een speciale 138 megapixelcamera legt sterren, sterrenstelsels en nevels op de gevoelige plaat vast.

“Op de kaart zijn een half miljard objecten te zien”, zegt astronoom David Weinberg van de universiteit van Ohio. “Ongeveer een kwart miljard sterren en een kwart miljard sterrenstelsels.” Toch hebben wetenschappers van het SDSS-project pas eenderde van de totale hemel gefotografeerd. Er is dus nog genoeg werk te doen.

De grote hemelkaart kan gebruikt worden om zwakke sterrenstelsels in de buurt van de Melkweg te ontdekken. Of om grote structuren in het heelal te doorgronden.

Uitdijing van het heelal
Eén van de doelen is begrijpen waarom de uitdijing van het heelal versnelt. “Dat is tegenwoordig de grootste puzzel voor kosmologen”, zegt Weinberg. “Uit onze ervaring valt alles naar elkaar toe. Maar op kosmische schaal worden alle objecten uit elkaar geduwd.”

Kijkje nemen
De kaart bekijken? Ga naar de website van het project. Tijdens het schrijven van dit artikel laadde de site erg traag. Wanneer de website niet te bereiken is, probeer het dan nogmaals op een later tijdstip.