Size matters. In ieder geval voor de kever hierboven. Wetenschappers hebben ontdekt dat het aantal jongen dat de kever op de wereld zet, sterk afhankelijk is van de grootte van de stekels op zijn geslachtsdelen. Hoe groter de stekels, hoe groter het succes.

Dat schrijven onderzoekers van de universiteit van Cincinnati in het blad Current Biology. Ze bestudeerden de kever Callosobruchus maculatus.

De stekels op de geslachtsdelen van het mannetje. Foto: N. Kaval / http://dx.doi.org/10.1016/j.cub.2012.10.009.

Paren
Verschillende mannetjes paren met één vrouwtje in de hoop op nageslacht. “Wanneer een vrouwtje met verschillende mannetjes paart, gaan de mannetjes de competitie aan om haar eitjes te bevruchten,” vertelt onderzoeker Michael Polak. “Omdat vrouwtjes met meerdere mannetjes paren, bepaalt het functioneren van het geslachtsorgaan waarschijnlijk welke mannetjes de meeste eitjes bevruchten. Onze resultaten tonen dat de vorm van de mannelijke geslachtsdelen inderdaad invloed heeft op het voortplantingssucces van deze kevers.”

Experimenten
De onderzoekers kunnen die conclusie trekken nadat ze kevers met bijzonder grote stekels op de geslachtsdelen fokten. Ze vergeleken de voortplanting van deze kevers met die van kevers met zeer korte stekels. De mannetjes met lange stekels bleken veel meer jongen op de wereld te zetten. Om er zeker van te zijn dat de lange stekels hier de reden van waren en dat het fokken van die kevers met lange stekels geen andere bijwerking had die de vruchtbaarheid beïnvloedt, voerden de onderzoekers een tweede experiment uit. Met behulp van lasers werden de stekels van sommige kevers aangepast. Uit het experiment bleek dat het echt de lengte van de stekels was die ertoe leidde dat mannetjes succesvoller waren.

Uit het onderzoek blijkt bovendien dat het zaad van mannetjes met langere stekels het lichaam van het vrouwtje veel sneller binnendringt. Waarschijnlijk hebben de lange stekels echter nog op meer manieren invloed op het succes van de mannetjes. De onderzoekers hopen die manieren nog nader te bestuderen. Zo is het best mogelijk dat de stekels het vrouwtje dwingen om meer sperma op te nemen wanneer ze paart met een mannetje met langere stekels.