Onderzoek wijst erop dat de kern van de aarde op sommige plaatsen stolt, maar elders tegelijkertijd smelt.

De binnenste kern van de aarde bestaat uit een ijzeren bal die zo’n 2400 kilometer breed is. Hier omheen bevindt zich de buitenste kern, bestaande uit ijzer en nikkel. Daarop bevindt zich de aardmantel, gevolgd door de korst.

Stollen
De aarde koelt van binnenuit af en de gesmolten buitenste kern stolt zo langzaam. Hierdoor groeit de binnenste kern gemiddeld zo’n één millimeter per jaar. Maar wetenschappers hebben nu ontdekt dat de binnenste kern tegelijkertijd smelt. “Men dacht altijd dat de binnenste kern helemaal aan het stollen is en steeds groter wordt, maar er blijken gebieden te zijn waar de kern aan het smelten is,” legt onderzoeker Sebastian Rost uit.

WIST U DAT…
…een asteroïde waarschijnlijk goud op aarde bracht?

Smelten
Met behulp van computermodellen stelden wetenschappers vast dat op sommige plekken op aarde de mantel warmer is dan normaal. De buitenste kern onder deze mantel kan warm genoeg worden om een deel van de binnenste kern te doen smelten. Dat gebeurt bijvoorbeeld onder Afrika en de Stille Oceaan. In gebieden met veel seismische activiteit, zoals bijvoorbeeld de Ring van Vuur gebeurt dat juist niet. Koude restanten van oceanische platen zitten vast aan de bodem van de mantel en onttrekken juist hitte aan de kern. Gevolg: hier bevriest de kern.

Omvang
“Slechts een fractie van het oppervlak van de binnenste kern smelt op een bepaald moment,” legt onderzoeker Jon Mound uit. “Maar gezien de grootte van de binnenste kern gaat het zelfs als maar één procent van het oppervlak smelt – en dat is zeker mogelijk – om ongeveer 200.000 vierkante kilometers.”

Verschillen
Het onderzoek laat zien dat er blijkbaar plaatselijk grote verschillen zijn tussen de lagen die onze aarde vormen. Ook verklaart het zaken die voorheen een mysterie leken. Zo was bijvoorbeeld lang onduidelijk waarom seismische golven van aardbevingen sneller door bepaalde delen van de kern bewogen. Dat valt nu te verklaren: de kern verschilt van plaats tot plaats.

Ook hopen de wetenschappers middels dit onderzoek meer te weten te komen over het magnetische veld van de aarde. Dit magnetische veld wordt niet alleen bepaald door het ronddraaien van de aarde, maar ook door materiaal dat in de kern heen en weer beweegt.

Bovenstaande afbeelding is gemaakt door CharlesC (via Wikimedia Commons).