lichtgolf

Het licht reist met 299.792 kilometer per seconde. In één jaar legt het licht 9,46 biljoen kilometer (oftewel ruim 60.000 keer de afstand aarde-zon) af. Toch? Nou, niet altijd. De lichtsnelheid blijkt namelijk niet constant te zijn.

Uit een nieuw onderzoek blijkt dat de structuur van een lichtpuls te manipuleren is, waardoor de snelheid afneemt, zelfs in een vacuüm. Juist dit laatste is opvallend. Het is namelijk algemeen bekend dat de snelheid van licht afneemt wanneer het door een materiaal heen reist, zoals water of glas. Maar dat een constante factor als de lichtsnelheid in een vacuüm (bijv. de ruimte tussen sterren in het heelal) niet constant is, is wel een verrassing.

De wetenschappers produceerden duo’s van fotonen en stuurde die – in twee richtingen door een machine. De eerste foton ging direct door een glasvezelkabel, terwijl de tweede foton werd gemanipuleerd. Als de manipulaties geen effect hadden, dan zouden beide fotonen tegelijkertijd arriveren. Dit was niet het geval. De gemanipuleerde lichtpuls arriveerde enkele micrometer (per meter) later dan de normale lichtpuls.

Indrukwekkend onderzoek
“Dit is zeer indrukwekkend”, vindt fysicus Robert Boyd van de universiteit van Rochester. “Het is eigenlijk heel logisch en ik sta er niet van te kijken dat dit effect bestaat. Wat wel opvalt is dat het effect zo groot is.”

Paper
Benieuwd naar de onderzoeksresultaten? Lees het paper met de titel ‘Photons that travel in free space slower than the speed of light‘ op de website van Arxiv.org.