Alle kinderen krijgen evenveel eten. En dat is heel bijzonder.

In het dierenrijk – inclusief een hoop pinguïnsoorten – komt het vaak voor dat ouders hun jongen ongelijk te eten geven. Zo krijgt het ene jong soms meer dan zijn broer of zus omdat hij wat ouder is, of een andere gezondheid heeft. Maar onderzoekers van de Universiteit van Washington hebben ontdekt dat de Magelhaenpinguïn alle kinderen gewoon gewoon gelijke porties geeft, ongeacht verschil in leeftijd of maat.

Punta Tombo
Voor de studie reisden de onderzoekers af naar het schiereiland Punta Tombo in Zuid-Amerika dat een van de grootste broedkolonies van de Magelhaenpinguïn herbergt. Hier observeerden de onderzoekers 218 pinguïnkuikens, waarvan er 40 enig kind waren en 178 een broertje of zusje hadden. De onderzoekers concentreerden zich op hun bedel- en competitiegedrag en hielden ook het gedrag van de ouders in de gaten. Bovendien werden de kuikens zowel voor als na het voeden gewogen.


Voedertijd bij de Magelhaenpinguïns. Afbeelding: Natasha Gownaris/Center for Ecosystem Sentinels

Voeding
Zoals te verwachten was, kregen de kuikens die enig kind waren meer te eten en waren ze ook wat zwaarder dan kuikens die wel een broertje of zusje hadden. Ouders die twee jongen hadden slaagden er opvallend genoeg in om beide evenveel eten te geven. Om de kuikens uit elkaar te houden, gebruikten de ouders hun flippers en gaven vervolgens de jongen om beurten te eten. Gemiddeld duurt de voedertijd zo’n 21 minuten.

Eieren
De voedermethode van de Magelhaenspinguïns is best bijzonder. De kuikens hebben namelijk wel dezelfde grootte als ze uit het ei komen, maar de eieren in een nest komen op verschillende tijdstippen uit. Na de paring legt de moeder twee eieren waarvan ééntje ongeveer vier dagen later dan de ander. Het ene kuiken komt vervolgens meestal twee dagen voor de andere uit het ei gekropen. De onderzoekers ontdekten dat tegen de tijd dat beide kuikens 20 dagen oud zijn, het ene kuiken gemiddeld 22 procent zwaarder is dan zijn broer of zus. Ondanks dit verschil in grootte laat de studie zien dat de ouders beiden jongen toch even grote porties toedienen.

Factoren
De studie werpt een nieuw licht op welke factoren er bij dieren meespelen in hun beslissing om hun nakomelingen gelijk te behandelen, of toch een lievelingetje te kiezen. De onderzoekers stellen dat er in de keuze van de Magelhaenspinguïns meerdere factoren meespelen, waaronder de aanwezigheid van voldoende voedsel, vertering en de tijd tussen voedingen in. Zo blijkt dat er niet altijd voldoende eten voorradig is en kuikens doorgaans drie tot vijf dagen op de kost moeten wachten. Dit kan ouders ertoe dwingen om de jongen maar snel en gelijk te eten te geven, stelt onderzoeker P. Dee Boersma. Bovendien wordt op deze manier ook directe concurrentie gemeden, wat tot vertraging van de voedertijd kan leiden.

De resultaten uit het onderzoek werpen een aantal zeer interessante en evolutionaire vragen op over het gedrag van de Magelhaenpinguïns. “Het is een spannende bevinding omdat het bij dieren ongebruikelijk is dat ouders het voedsel gelijkmatig onder hun nakomelingen verdelen,” zegt Boersma. “Hierdoor vallen Magelhaenspinguïns niet alleen onder de pinguïns op, maar ook onder dieren in het algemeen.”