In 1911 schreven experts in het medische blad The Lancet over de medische problemen van die tijd en hun verwachtingen voor de toekomst. Ze waren optimistisch: ziektes als tbc, rabiës en de pest zouden toch binnenkort wel worden verholpen. Anno 2011 zijn deze problemen er echter nog steeds. Teleurstellend? Misschien. Maar het is vooral een extra drijfveer om nog harder te werken.

Redacteur Samuel Squire Sprigge schrijft in 1911 dat er grote vooruitgang is geboekt in de strijd tegen rabiës, difterie en de pest. Enkele jaren eerder was de pest in China weer opgedoken en hadden wetenschappers de bacterie die de pest veroorzaakt geïdentificeerd. Dat gaf moed. Tbc was een ander verhaal, zo schrijft Squire. Er werd veel onderzoek naar gedaan, maar de echte doorbraak was nog niet aan de orde.

Tbc
Een eeuw later is er veel veranderd. Tenminste. Op bepaalde gebieden. Maar er is ook veel hetzelfde gebleven. Zo is tbc nog steeds een probleem. Jaarlijks sterven 1,7 miljoen mensen aan de aandoening. De meeste slachtoffers wonen in Afrika. Er zijn wel medicijnen, maar de ziekte is er resistent voor geworden.

Pest
Ook de pest, rabiës (oftewel hondsdolheid) en difterie zijn nog steeds dodelijk. Vooral in ontwikkelingslanden eisen de ziektes slachtoffers.

Kanker
Maar er zijn meer zaken die niet veranderd zijn. Zo schrijft Squire bijvoorbeeld dat nog steeds onduidelijk is waardoor kanker veroorzaakt wordt. De wetenschap heeft recentelijk wel vastgesteld dat tabak, virussen, blootstelling aan ultraviolette straling en bepaalde chemicaliën niet best is, maar de ziekte zelf blijft een mysterie.

De tegenwoordige redacteuren van The Lancet zijn zich er goed van bewust dat deze resultaten op het eerste gezicht niet zo bemoedigend zijn. Maar ze wijzen erop dat er gelukkig ook heel veel veranderd is. “Tussen 1911 en 2011 is veel gebeurd waar geneeskundigen trots op mogen zijn, maar er zijn ook veel redenen om bescheiden te blijven,” zo valt te lezen. “Het nieuwe jaar brengt nieuwe beloftes en nieuwe mogelijkheden, maar ook wat oude duivels met zich mee.”