kennedy

Amerikaanse presidenten werken zich in het zweet om een plekje in de geschiedenisboeken te veroveren, maar in werkelijkheid zijn we ze snel vergeten. Dat blijkt uit onderzoek: de meesten zijn we vijftig tot honderd jaar na hun termijn al kwijt.

De onderzoekers lieten 577 volwassenen (tussen de 18 en 69 jaar oud) een lijst met nummers zien. Aan de proefpersonen de opdracht om de Amerikaanse presidenten in de juiste volgorde op de lijst te zetten. Als ze zich wel de naam van een president konden herinneren, maar niet precies wisten wanneer deze president was, moesten ze zijn plek op de lijst gokken of de naam er opzij bij schrijven.

1974, 1991, 2009
Het is niet voor het eerst dat onderzoekers kijken in hoeverre we ons de Amerikaanse presidenten nog kunnen herinneren. Datzelfde deden ze in 1974, 1991 en 2009 onder drie generaties studenten. De onderzoekers vergeleken de resultaten van die studies vanzelfsprekend met de resultaten van dit onderzoek. De resultaten laten verschillende consistente patronen zien als het gaat om hoe we voorgaande presidenten vergeten zijn en leiden zelfs tot een formule die kan voorspellen met welke snelheid komende generaties de huidige presidenten zullen vergeten.

Snelheid
De snelheid waarmee proefpersonen presidenten vergeten, is door de tijd heen heel consistent. In 1974 konden bijna alle ondervraagden zich president Johnson en de positie die deze president op de lijst inname, herinneren. In 1991 wist 53 procent dat nog maar. In 2009 kon slechts 20 procent zich Johnson herinneren.

Truman
Van de zes mannen die president waren of recent president waren geweest toen de onderzoekers de studie in 1973 voor het eerst uitvoerden, zijn Harry S. Truman, Lyndon B. Johnson en Gerald R. Ford nu uit de herinnering aan het vervagen, terwijl we ons John F. Kennedy juist wel kunnen herinneren. Het onderzoek schat bovendien in dat Truman tegen 2040 uit het geheugen van 75 procent van de studenten verdwenen zal zijn. Daarmee komt hij – 87 jaar nadat er een einde kwam aan zijn presidentschap – op het niveau van vrij onbekende presidenten terecht zoals Zachary Taylor en William McKinley.

Kennedy
De grote vraag is natuurlijk: waarom onthouden we de ene president wel en zijn we de andere zo vergeten? “Kennedy was minder dan drie jaar president, maar wordt beter herinnerd dan Lyndon Johnson,” vertelt onderzoeker Henry L. Roediger. “Eén mogelijkheid is dat de moord op Kennedy hem tot een president maakt die gemakkelijker te onthouden is, maar datzelfde geldt niet voor James Garfield of William McKinley, die ook werden vermoord en die mensen zich slecht kunnen herinneren. Misschien kunnen we ons Kennedy wel goed herinneren, omdat zijn broers en andere familieleden actief waren en zijn in de politiek en helpen om zijn herinnering levend te houden.”

Maar hoe zit het met Barack Obama? Gaan we zijn naam onthouden? De onderzoekers zijn optimistisch. De kans dat we Obama onthouden, zou vrij groot zijn, omdat hij de eerste donkere Amerikaanse president is. Om diezelfde reden zouden we ook Hillary Clinton wanneer ze in 2016 tot president gekozen zou worden, niet snel vergeten.