ESA’s Venus Express heeft bewijzen gevonden dat de planeet Venus nog steeds geologisch actief is. De ruimtesonde heeft jonge lava gevonden op het oppervlak van de warme planeet. De lava verraadde haar aanwezigheid in infrarood licht. Venus is dus waarschijnlijk nog steeds in staat om vulkanische uitbarstingen te veroorzaken.

Eerder ontdekten wetenschappers dat het oppervlak van Venus erg jong is. Een bepaald mechanisme ververst het oppervlak van de binnenplaneet. Er zijn twee mogelijkheden: het oppervlak wordt eens in de zoveel tijd in één keer vernieuwd door een globale vulkanische gebeurtenis, of het gebeurt geleidelijk door kleinere vulkanische uitbarstingen. Gezien de nieuwe bewijzen van de Venus Express lijkt de laatste mogelijkheid de meest logische verklaring voor het verjongingsproces.

De Visible & Infrared Thermal Imaging Spectrometer (VIRTIS) van ESA’s Venus Express fotografeerde verschillende vulkanische gebieden. Daarbij ontdekte het instrument negen gebieden die heter zijn dan de rest van het oppervlak van Venus. Het oppervlak van de gebieden boven ondergrondse magmakamers is in alle gevallen jonger dan 2,5 miljoen jaar. “De meeste van deze gebieden zijn hoogstens 250.000 jaar oud”, vertelt astronoom Jörn Helbert.

Als meer analyses bevestigen dat Venus vulkanisch actief is, dan is de aarde niet meer de enige geologisch actieve planeet in het zonnestelsel.