panda

U zou het misschien niet zeggen als u een reuzenpanda op een stuk bamboe ziet knagen, maar stiekem is dit grote zoogdier een zoetekauw. Onderzoekers hebben ontdekt dat panda’s nog zoetigheid kunnen proeven en een voorliefde hebben voor natuurlijke suikers als fructose en sucrose.

Onderzoekers baseren die conclusies op een experiment met acht reuzenpanda’s. De panda’s kregen twee kommen voorgeschoteld en mochten daar gedurende vijf minuten uit drinken. In de ene kom zat water. De andere kom bevatte water met een natuurlijke vorm van suiker.

Dol op suiker
Alle panda’s hadden een voorkeur voor water met suiker. Ze waren vooral gek op water met daarin fructose en sucrose. Daarvan konden ze in krap vijf minuten tijd wel een liter op. “Panda’s zijn dol op suiker,” vertelt onderzoeker Danielle Reed. De onderzoekers schotelden de panda’s ook kunstmatige zoetstoffen voor. Daar reageerden de panda’s niet zo sterk op. Het suggereert dat deze in hun perceptie niet of nauwelijks zoet smaken.

WIST U DAT…

…het seksleven van de panda absoluut niet over rozen gaat?

In het lab
Om er zeker van te zijn dat panda’s beschikten over receptoren waarmee ze zoetigheid konden waarnemen, bestudeerden de onderzoekers het DNA van de dieren. Vervolgens identificeerden ze de genen achter de zoetreceptoren en plaatsten deze in het laboratorium in menselijke cellen. Die cellen reageerden daarna sterk op natuurlijke zoetstoffen, maar niet op de meeste kunstmatige zoetstoffen. Daarmee is bewezen dat de panda over actieve zoetreceptoren beschikt en dus in staat is om suikers te detecteren en daarop te reageren.

De onderzoekers bestudeerden de panda’s in het kader van een grootschalig onderzoek dat wil achterhalen hoe smaakreceptoren-genen de voorkeur voor bepaalde soorten voedsel beïnvloeden. Uit eerder onderzoek is bijvoorbeeld gebleken dat katten – die vlees moeten eten om te overleven – geen zoetigheid meer proeven, door een genetische afwijking die de zoetreceptor heeft uitgeschakeld. Panda’s behoren tot dezelfde orde als de katten – de Carnivora, oftewel roofdieren – maar hebben wel een heel ander dieet. Ze eten voornamelijk bamboe. Bamboe is een grasachtige plant die suikers bevat. Maar bamboe proeft in onze beleving niet zoet. De onderzoekers vroegen zich dan ook af of reuzenpanda’s – net als hun familielid de kat – hun antenne voor zoetigheid zijn kwijtgeraakt. Maar dat is dus niet het geval. “De resultaten kunnen ons aanwijzingen geven over hun vroegere dieet en dat is weer belangrijke informatie voor bedreigde dieren die in gevangenschap leven.”